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Brief Summary

    Beaver: Brief Summary
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    This article is about all beaver species worldwide. For the North American beaver, see North American beaver. For the Eurasian beaver, see Eurasian beaver. For the unrelated genus of mountain beaver, see Mountain beaver. For other uses, see Beaver (disambiguation).

    The beaver (genus Castor) is a large, primarily nocturnal, semiaquatic rodent. Castor includes two extant species, the North American beaver (Castor canadensis) (native to North America) and Eurasian beaver (Castor fiber) (Eurasia). Beavers are known for building dams, canals, and lodges (homes). They are the second-largest rodent in the world (after the capybara). Their colonies create one or more dams to provide still, deep water to protect against predators, and to float food and building material. The North American beaver population was once more than 60 million, but as of 1988 was 6–12 million. This population decline is the result of extensive hunting for fur, for glands used as medicine and perfume, and because the beavers' harvesting of trees and flooding of waterways may interfere with other land uses.

    Castor (genre): Brief Summary ( French )
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    Le genre Castor est le seul, au sein de la famille des Castoridae, à contenir des espèces non éteintes de ces rongeurs semi-aquatiques : le Castor européen (Castor fiber), présent en Eurasie, et le Castor du Canada (Castor canadensis), naturellement présent en Amérique du Nord et récemment introduit en Amérique du Sud. Articles détaillés : Castor du Canada et Castor fiber.  src= Le castor est un mammifère semi-aquatique.

    Les castors contemporains sont surtout connus pour les barrages, les digues et les huttes qu'ils construisent sur les cours d'eau et les rivières. Ce sont les seules espèces à produire et entretenir des zones humides ; ils contribuent ainsi à la diversification de l'habitat. Ils ont été chassés depuis l'Antiquité, ce qui a conduit les deux espèces encore vivantes au bord de l'extinction. Les populations se reconstituent peu à peu grâce aux plans de conservation et elles ne sont plus considérées comme menacées au début du XXIe siècle.

    Il ne faut pas confondre les espèces de ce genre avec deux rongeurs d'aspect comparable appelés aussi « castor » dans le langage courant : le castor des marais (ragondin, Myocastor coypus) et le castor de montagne (aplodonte, Aplodontia rufa).

    Castor (zoologia): Brief Summary ( Italian )
    provided by wikipedia Italiano

    I castori (Castor Linnaeus, 1758) sono un genere di roditori semiacquatici, unici rappresentanti viventi della famiglia dei castoridi (Castoridae, un tempo molto più diffusa), noti per l'abilità con la quale costruiscono dighe.

    Castor canadensis: Brief Summary ( Italian )
    provided by wikipedia Italiano

    Il castoro americano (Castor canadensis Kuhl, 1820) è un animale che vive in Canada e in USA (ad esclusione del deserto sud-occidentale e della Florida peninsulare) e nelle regioni settentrionali del Messico.

    Castor fiber: Brief Summary ( Italian )
    provided by wikipedia Italiano

    Il castoro europeo (Castor fiber Linnaeus, 1758) è un roditore appartenente alla famiglia Castoridae, diffuso in Eurasia.

    Questa specie di mammifero semiacquatico è stata oggetto di una caccia indiscriminata che lo ha portato quasi a scomparire in Europa. La caccia a questo animale era dovuta sia alla pelliccia sia per il castoreo, una secrezione ghiandolare che trovava impiego come medicamento. Ancora oggi è inserita tra le specie protette indicate dalla Direttiva comunitaria 92/43/CEE (Direttiva Habitat).

    Castor: Brief Summary ( Spanish; Castilian )
    provided by wikipedia Español

    Los castores (Castor) son un género de roedores semiacuáticos nativos de América del Norte y Eurasia que se caracterizan por sus amplias y escamosas colas. Este género, de todos los que pertenecen a la familia Castoridae, es el único no extinto en su totalidad, y engloba tres especies: el castor americano (Castor canadensis), el castor europeo (Castor fiber) y el castor de Kellog (Castor californicus), este último extinguido desde el Pleistoceno. Todas ellas habitan exclusivamente en el Hemisferio Norte, excepto algunos castores americanos que llegaron a la región sudamericana de Tierra del Fuego al ser allí introducidos. También se introdujeron individuos de esta especie en ciertas regiones de Europa. Con estas excepciones, Castor canadensis habita únicamente en Norteamérica, y Castor fiber en regiones de Europa y Asia. Castor californicus se extendía por lo que hoy en día es el oeste de los Estados Unidos. Aunque son muy similares entre sí, las investigaciones genéticas han demostrado que las poblaciones europeas y norteamericanas de castores son de especies distintas; la principal diferencia radica en que tienen diferente número de cromosomas.

    Estos animales son conocidos por su habilidad natural para construir diques en ríos y arroyos, y sus hogares —llamados castoreras— en los estanques que se crean a causa del bloqueo del dique en la corriente de agua. Para la edificación de estas estructuras, utilizan principalmente los troncos de los árboles que derriban con sus poderosos incisivos. A pesar de la gran cantidad de árboles que talan, los castores no suelen perjudicar el ecosistema en el que viven; por el contrario, lo mantienen saludable, pues sus diques proveen una gran cantidad de beneficios. Entre otras cosas, estas barreras propician la creación de humedales, ayudan a controlar inundaciones y eliminan contaminantes de la corriente. No obstante, en ecosistemas extraños para ellos, estas modificaciones al ambiente pueden ser perjudiciales, como ha sucedido, por ejemplo, con los castores introducidos en Tierra del Fuego.

    Desde hace cientos de años, los castores forman parte de la cultura popular y en algunos casos han tenido una gran influencia en el desarrollo de las sociedades humanas. Un ejemplo de esto es su importancia en la colonización europea de América, pues la búsqueda de sus pieles fue uno de los factores que impulsaron la exploración y el posterior desarrollo económico de Norteamérica. Esto fue debido al valor comercial de sus pieles y de otros productos obtenidos de ellos, como el castóreo. También es un elemento muy representativo de la cultura de Canadá, a tal grado que es el animal nacional de aquel país. Por tanto, la influencia de los castores no se limita al sector económico y comercial; también abarca campos tan variados como la literatura, la religión y el deporte.

    Бобры: Brief Summary ( Russian )
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    Бобры (лат. Castor, от др.-греч. κάστωρ «бобр» < κάστον «древесина») — род млекопитающих из отряда грызунов. Единственный современный представитель семейства бобровых (Castoridae Hemprich, 1820). Делится на два вида — обыкновенный бобр (Castor fiber), обитающий в зоне от Атлантического побережья до Прибайкалья и Монголии, и канадский бобр (Castor canadensis) — в Северной Америке. Некоторые зоологи рассматривают канадского бобра как подвид обыкновенного бобра, однако этой точке зрения противоречит разное количество хромосом (48 у обыкновенного и 40 у канадского). Современная систематика различает восемь подвидов обыкновенного бобра.

    ビーバー: Brief Summary ( Japanese )
    provided by wikipedia 日本語

    ビーバーは、齧歯目ビーバー科(ビーバーか、Castoridae)に分類される構成種の総称。ビーバー属のみで本科を構成する。

    和名は海狸(かいり、うみだぬき)。

    河狸: Brief Summary ( Chinese )
    provided by wikipedia 中文维基百科

    河狸属(學名:Castor)是囓齒目河狸科的一属,也是河狸科存活至今的唯一一属,是世界第二大的囓齒動物(僅次於水豚),本屬现存兩種河狸,分別為美洲河狸(Castor canadensis)與歐亞河狸(Castor fiber)。

    河狸有「自然界水壩工程師」之稱。主要分布在美洲北部,至於歐洲亞洲的分布則非常少。

    在北美洲,河狸的數量曾經超過 6 千萬頭,但在 1988 年僅剩下 6 百萬至 1 千 2 百萬頭。數量銳減的主因是狩獵,河狸的毛皮具有經濟價值,而牠們的腺體則能用來當作藥或是香水;另外,牠們會咬斷樹木以及建築水壩造成淹水,這些行為都會干擾人類的土地利用,因此該地區的河狸也會因此被人類獵殺。

    在歐洲,河狸受到聯合國的保護,在中國河狸被列為一級保護動物,並設有新疆布爾根河狸自然保護區。

    비버: Brief Summary ( Korean )
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    비버(beaver)는 북아메리카유럽에 사는 설치류이다. 비버과(Castoridae)의 유일속 비버속(Castor)에 2종이 속해 있다.

Comprehensive Description

    Beaver
    provided by wikipedia
    This article is about all beaver species worldwide. For the North American beaver, see North American beaver. For the Eurasian beaver, see Eurasian beaver. For the unrelated genus of mountain beaver, see Mountain beaver. For other uses, see Beaver (disambiguation).

    The beaver (genus Castor) is a large, primarily nocturnal, semiaquatic rodent. Castor includes two extant species, the North American beaver (Castor canadensis) (native to North America) and Eurasian beaver (Castor fiber) (Eurasia).[1] Beavers are known for building dams, canals, and lodges (homes). They are the second-largest rodent in the world (after the capybara). Their colonies create one or more dams to provide still, deep water to protect against predators, and to float food and building material. The North American beaver population was once more than 60 million, but as of 1988 was 6–12 million. This population decline is the result of extensive hunting for fur, for glands used as medicine and perfume, and because the beavers' harvesting of trees and flooding of waterways may interfere with other land uses.[2]

    General

    Beavers, along with pocket gophers and kangaroo rats, are castorimorph rodents, a suborder of rodents mostly restricted to North America. Although just two closely related species exist today, beavers have a long fossil history in the Northern Hemisphere beginning in the Eocene, and many species of giant beaver existed until quite recently, such as Trogontherium in Europe, and Castoroides in North America.

    Beavers are known for their natural trait of building dams on rivers and streams, and building their homes (known as "lodges") in the resulting pond. Beavers also build canals to float building materials that are difficult to haul over land.[3][4] They use powerful front teeth to cut trees and other plants that they use both for building and for food. In the absence of existing ponds, beavers must construct dams before building their lodges. First they place vertical poles, then fill between the poles with a crisscross of horizontally placed branches. They fill in the gaps between the branches with a combination of weeds and mud until the dam impounds sufficient water to surround the lodge.

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    A beaver skeleton
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    A beaver skeleton

    They are known for their alarm signal: when startled or frightened, a swimming beaver will rapidly dive while forcefully slapping the water with its broad tail, audible over great distances above and below water. This serves as a warning to beavers in the area. Once a beaver has sounded the alarm, nearby beavers will dive and may not reemerge for some time. Beavers are slow on land, but are good swimmers, and can stay under water for as long as 15 minutes.

    Beavers do not hibernate, but store sticks and logs in a pile in their ponds, eating the underbark. Some of the pile is generally above water and accumulates snow in the winter. This insulation of snow often keeps the water from freezing in and around the food pile, providing a location where beavers can breathe when outside their lodge.

    Beavers have webbed hind-feet, and a broad, scaly tail. They have poor eyesight, but keen senses of hearing, smell, and touch. A beaver's teeth grow continuously so that they will not be worn down by chewing on wood.[5] Their four incisors are composed of hard orange enamel on the front and a softer dentin on the back. The chisel-like ends of incisors are maintained by their self-sharpening wear pattern. The enamel in a beaver's incisors contains iron and is more resistant to acid than enamel in the teeth of other mammals.[6]

    Beavers continue to grow throughout their lives. Adult specimens weighing over 25 kg (55 lb) are not uncommon. Females are as large as or larger than males of the same age, which is uncommon among mammals. Beavers live up to 24 years of age in the wild.

    Etymology

    The English word "beaver" comes from the Old English word beofor or befer (recorded earlier as bebr), which in turn sprang from the Proto-Germanic root *bebruz. Cognates in other Germanic languages include the Old Saxon bibar, the Old Norse bjorr, the Middle Dutch and Dutch bever, the Low German bever, the Old High German bibar and the Modern German Biber. The Proto-Germanic word in turn came from the Proto-Indo-European (PIE) word *bhebhrus, a reduplication of the PIE root *bher-, meaning "brown" or "bright", whose own descendants now include the Lithuanian bebras and the Czech bobr, as well as the Germanic forms.[7]

    Species

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    North American beaver tracks

    The North American and Eurasian beavers are the only extant members of the family Castoridae, contained in a single genus, Castor. Genetic research has shown the modern European and North American beaver populations to be distinct species and that hybridization is unlikely. Although superficially similar to each other, there are several important differences between the two species. Eurasian beavers tend to be slightly larger, with larger, less rounded heads, longer, narrower muzzles, thinner, shorter and lighter underfur, narrower, less oval-shaped tails and shorter shin bones, making them less capable of bipedal locomotion than the North American species. Eurasian beavers have longer nasal bones than their North American cousins, with the widest point being at the end of the snout for the former, and in the middle for the latter. The nasal opening for the Eurasian species is triangular, unlike that of the North American race, which is square. The foramen magnum is rounded in the Eurasian beaver and triangular in the North American. The anal glands of the Eurasian beaver are larger and thin-walled with a large internal volume compared to that of the North American species. The guard hairs of the Eurasian beaver have a longer hollow medulla at their tips. Fur colour is also different. Overall, 66% of Eurasian beavers have pale brown or beige fur, 20% have reddish brown, nearly 8% are brown and only 4% have blackish coats. In North American beavers, 50% have pale brown fur, 25% are reddish brown, 20% are brown and 6% are blackish.[8]

    The two species are not genetically compatible. North American beavers have 40 chromosomes, while Eurasian beavers have 48. More than 27 attempts were made in Russia to hybridize the two species, with one breeding between a male North American beaver and a female European resulting in a single stillborn kit. These factors make interspecific breeding unlikely in areas where the two species' ranges overlap.[8]

    Eurasian beaver

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    A Eurasian beaver

    The Eurasian beaver (Castor fiber) was nearly hunted to extinction in Europe, both for fur and for castoreum, a secretion from its scent gland believed to have medicinal properties. However, the beaver is now being re-introduced throughout Europe. Several thousand live on the Elbe and the Rhône and in parts of Scandinavia. A thriving community lives in northeast Poland, and the Eurasian beaver also returned to the Morava River banks in Slovakia and the Czech Republic. They have been reintroduced in Scotland (Knapdale),[9] Bavaria, Austria, Netherlands, Serbia (Zasavica bog), Denmark (West Jutland) and Bulgaria and are spreading to new locations. The beaver became extinct in Great Britain in the sixteenth century: Giraldus Cambrensis reported in 1188 (Itinerarium ii.iii) that it was to be found only in the Teifi in Wales and in one river in Scotland, though his observations are clearly second hand. In 2001, Kent Wildlife Trust successfully introduced a family of beavers at Ham Fen, the last remaining ancient fenland in the county close to the town of Sandwich; these are now established and are breeding. In October 2005, six Eurasian beavers were reintroduced to Britain in Lower Mill Estate in Gloucestershire; in July 2007 a colony of four Eurasian beavers was established at Martin Mere in Lancashire,[10] and a small population of probably Eurasian beavers is being monitored in Devon.[11] A trial re-introduction occurred in Scotland in May 2009. Feasibility studies for a reintroduction to Wales are at an advanced stage and a preliminary study for a reintroduction of beavers to the wild in England has recently been published.[12][13]

    North American beaver

    Main article: North American beaver
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    A North American beaver
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    Surprised by a major snow melt, a beaver had to start its cut all over again

    The North American beaver (Castor canadensis), also called the Canadian beaver (which is also the name of a subspecies), American beaver, or simply beaver in North America, is native to Canada, much of the United States and the states of Sonora and Chihuahua in northern Mexico.[14][15][16] This species was introduced to the Argentine and Chilean Tierra del Fuego, as well as Finland, France, Poland and Russia.[17][18]

    The North American beavers prefer the (inner) bark of aspen and poplar but will also take birch, maple, willow, alder, black cherry, red oak, beech, ash, hornbeam and occasionally pine and spruce.[19] They will also eat cattails, water lilies and other aquatic vegetation, especially in the early spring (and contrary to widespread belief,[20] they do not eat fish).

    These animals are often trapped for their fur. During the early 19th century, trapping eliminated this animal from large portions of its original range. Beaver furs were used to make clothing and top-hats. Much of the early exploration of North America was driven by the quest for this animal's fur.[21][22] [23] Native peoples and early settlers also ate this animal's meat. The Federal Lacey Act was passed by the US Fish and Wildlife Service in 1900 which forebode any take of wildlife or plants in violation of Indian, State or foreign law.[24] Through trap and transfer and habitat conservation, beavers made a nearly complete recovery by the 1940s.The current beaver population has been estimated to be 10 to 15 million; one estimate claims that there may at one time have been as many as 90 million.[25]

    Habitat

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    These trees, up to 250 mm (9.8 in) in diameter, were felled by beavers in one night.

    The habitat of the beaver is the riparian zone, inclusive of stream bed. The actions of beavers for hundreds of thousands of years [26] in the Northern Hemisphere have kept these watery systems healthy and in good repair.

    The beaver works as a keystone species in an ecosystem by creating wetlands that are used by many other species. Next to humans, no other extant animal appears to do more to shape its landscape.[27] Beavers potentially even affect climate change.[28]

    Beavers fell trees for several reasons. They fell large mature trees, usually in strategic locations, to form the basis of a dam, but European beavers tend to use small diameter (<10 cm) trees for this purpose. Beavers fell small trees, especially young second-growth trees, for food.

    Broadleaved trees re-grow as a coppice, providing easy-to-reach stems and leaves for food in subsequent years. Ponds created by beavers can also kill some tree species by drowning, but this creates standing dead wood, which is very important for a wide range of animals and plants.[29]

    Dams

    Main article: Beaver dam
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    Beaver dam enlargement
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    Beaver dam
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    The same dam four months later, showing enlargement

    Beaver dams are created as a protection against predators, such as coyotes, wolves and bears, and to provide easy access to food during winter. Beavers always work at night and are prolific builders, carrying mud and stones with their fore-paws and timber between their teeth. Because of this, destroying a beaver dam without removing the beavers is difficult, especially if the dam is downstream of an active lodge. Beavers can rebuild such primary dams overnight, though they may not defend secondary dams as vigorously. Beavers may create a series of dams along a river.

    Lodges

    "Beaver lodge" redirects here. For the town in Alberta, Canada, see Beaverlodge.

    The ponds created by well-maintained dams help isolate the beavers' homes, which are called lodges. These are created from severed branches and mud. The beavers cover their lodges late each autumn with fresh mud, which freezes when frosts arrive. The mud becomes almost as hard as stone, thereby preventing wolves and wolverines from penetrating the lodge.

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    Illustration of beaver lodge
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    Beaver lodge, approx. 20-foot (6.1 m) diameter.

    The lodge has underwater entrances, which makes entry nearly impossible for any other animal, although muskrats have been seen living inside beaver lodges with the beavers who made them.[30] Only a small amount of the lodge is actually used as a living area. Beavers dig out their dens with underwater entrances after they finish building the dams and lodge structures. There are typically two dens within the lodge, one for drying off after exiting the water and another, drier one, in which the family lives.

    Beaver lodges are constructed with the same materials as the dams, with little order or regularity of structure. They seldom house more than four adults and six or eight juveniles. Some larger lodges have one or more partitions, but these are only posts of the main building left by the builders to support the roof. Usually, the dens have no connection with each other except by water.

    When the ice breaks up in spring, beavers usually leave their lodges and roam until just before autumn, when they return to their old lodges and gather their winter stock of wood. They seldom begin to repair the lodges until the frost sets in, and rarely finish the outer coating until the cold becomes severe. When they erect a new lodge, they fell the wood early in summer but seldom begin building until nearly the end of August.[31]

    Water quality and beavers

    Beaver ponds, and the wetlands that succeed them, remove sediments and pollutants from waterways, including total suspended solids, total nitrogen, phosphates, carbon and silicates.[32][33]

    The term "beaver fever" is a misnomer coined by the American press in the 1970s, following findings that the parasite Giardia lamblia, which causes Giardiasis, is carried by beavers. However, further research has shown that many animals and birds carry this parasite, and the major source of water contamination is by other humans.[34][35][36] Norway has many beavers but has not historically had giardia, and New Zealand has giardia but no beaver. Recent concerns point to domestic animals as a significant vector of giardia, with young calves in dairy herds testing as high as 100% positive for giardia.[37] In addition, fecal coliform and streptococci bacteria excreted into streams by grazing cattle have been shown to be reduced by beaver ponds, where the bacteria are trapped in bottom sediments.[38]

    Urban beavers in United States

    Beavers were trapped to near extirpation and had not been seen in New York City since the early 1800s.[39] After 200 years, a beaver has returned to New York City, making its home along the Bronx River.[40]

    In Chicago, several beavers have returned and made a home near the Lincoln Park's North Pond. The "Lincoln Park beaver" has not been as well received by the Chicago Park District and the Lincoln Park Conservancy, which was concerned over damage to trees in the area. In March 2009, they hired an exterminator to remove a beaver family using live traps, and accidentally killed the mother when she got caught in a snare and drowned.[41]

    Outside San Francisco, in downtown Martinez, California, a male and female beaver arrived in Alhambra Creek in 2006.[42] The Martinez beavers built a dam 30 feet wide and at one time 6 feet high, and chewed through half the willows and other creekside landscaping the city planted as part of its $9.7 million 1999 flood-improvement project. When the city council wanted to remove the beavers because of fears of flooding, local residents organized to protect them, forming an organization called "Worth a Dam".[43]

    As an introduced non-native species

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    Beaver damage on the north shore of Robalo Lake, Navarino Island, Chile

    In the 1940s, beavers were brought from northern Manitoba in Canada to the island of Tierra Del Fuego in southern Chile and Argentina, for commercial fur production. However, the project failed and the beavers, ten pairs, were released into the wild. Having no natural predators in their new environment, they quickly spread throughout the island, and to other islands in the region, reaching a number of 100,000 individuals within just 50 years. They are now considered a serious invasive species in the region, due to their massive destruction of forest trees, and efforts are being made for their eradication.[44] The drastically different ecosystem has led to substantial environmental damage, as the ponds created by the beavers have no ecological purpose (wetlands do not form there as they do in the beavers' native territory) and there are no native, large predators.[citation needed] They have also been found to cross salt water to islands northward; a possible encroachment on the mainland has naturalists highly concerned.

    In contrast, areas with introduced beaver were associated with increased populations of native puye fish (Galaxias maculatus), whereas the exotic brook trout (Salvelinus fontinalis) and rainbow trout (Oncorhynchus mykiss) had negative effects on native stream fishes in the Cape Horn Biosphere Reserve, Chile.[45]

    Beavers are classed as a "prohibited new organism" under New Zealand's Hazardous Substances and New Organisms Act 1996, preventing them from legally being imported into the country.[46]

    Social behavior

    Family life

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    A beaver pair

    The basic units of beaver social organization are families consisting of an adult male and adult female in a monogamous pair and their kits and yearlings.[47] Beaver families can have as many as ten members in addition to the monogamous pair. Groups this size or close to this size build more lodges to live in while smaller families usually need only one.[47] However, large families in the Northern Hemisphere have been recorded living in one lodge. Beaver pairs mate for life; however, if a beaver's mate dies, it will partner with another one. Extra-pair copulations also occur.[47] In addition to being monogamous, both the male and female take part in raising offspring. They also both mark and defend the territory and build and repair the dam and lodge.[47] When young are born, they spend their first month in the lodge and their mother is the primary caretaker while their father maintains the territory. In the time after they leave the lodge for the first time, yearlings will help their parents build food caches in the fall and repair dams and lodges. Still, adults do the majority of the work and young beavers help their parents for reasons based on natural selection rather than kin selection. They are dependent on them for food and for learning life skills.[47] Young beavers spend most of their time playing but also copy their parents' behavior. However, while copying behavior helps imprint life skills in young beavers, it is not necessarily immediately beneficial for parents as the young beaver do not perform the tasks as well as the parents.[47]

    Older offspring, which are around two years old, may also live in families and help their parents. In addition to helping build food caches and repairing the dam, two-year-olds will also help in feeding, grooming and guarding younger offspring.[47] Beavers also practice alloparental care, in which an older sibling may take over the parenting duties if the original parents die or are otherwise separated from them. This behavior is common and is seen in many other animal species, such as the elephant and fathead minnow.[48] While these helping two-year-olds help increase the chance of survival for younger offspring, they are not essential for the family, and two-year-olds only stay and help their families if there is a shortage of resources in times of food shortage, high population density, or drought.[47] When beavers leave their natal territories, they usually do not settle far.[49] Beavers can recognize their kin by detecting differences in anal gland secretion composition using their keen sense of smell.[50] Related beavers share more features in their anal gland secretion profile than unrelated beavers.[50] Being able to recognize kin is important for beaver social behavior, and it causes more tolerant behavior among neighboring beavers.[49]

    Territories and spacing

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    Beaver and its dam, Alaska

    Beavers maintain and defend territories, which are areas for feeding, nesting and mating.[47] They invest much energy in their territories, building their dams and becoming familiar with the area.[51] Beavers mark their territories by constructing scent mounts made of mud, debris and castoreum,[52] a urine based substance excreted through the beavers castor sacs between the pelvis and base of the tail.[51] These scent mounts are established on the border of the territory.[52] Once a beaver detects another scent in its territory, finding the intruder takes priority, even over food.[52] Because they invest so much energy in their territories, beavers are intolerant of intruders and the holder of the territory is more likely to escalate an aggressive encounter.[51] These encounters are often violent. To avoid such situations, a beaver marks its territory with as many scent mounds as possible, signaling to intruders that the territory holder has enough energy to maintain its territory and is thus able to put up a good defense. As such, territories with more scent mounts are avoided more often than ones with fewer mounts.[51] Scent marking increases in August during the dispersal of yearlings, in an attempt to prevent them from intruding on territories.[51] Beavers also exhibit a behavior known as the "dear enemy effect". A territory-holding beaver will investigate and become familiar with the scents of its neighbors.[49] As such they respond less aggressively to intrusions by their territorial neighbours than those made by non-territorial floaters or "strangers".[49]

    Occurrences of beaver aggression, however, have been reported. In April 2013, an angler, near Minkovichi in the Brest region of Belarus, died after being bitten twice on the leg by a wild Eurasian beaver.[53]

    Commercial uses

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    Beaver hunt from a medieval bestiary. The beaver at the bottom is about to bite his own testicles off. The beaver at the top, having already lost his, scarpers off with an anguished expression.
    MS. Bodley 764, Folio 14r (c. 1250), Bodleian Library.

    Both beaver testicles and castoreum, a bitter-tasting secretion with a slightly fetid odor contained in the castor sacs of male or female beaver, have been articles of trade for use in traditional medicine. Yupik medicine used dried beaver testicles like willow bark to relieve pain. Dried beaver testicles were also used as contraception.[54] Beaver testicles were used as medicine in Iraq and Iran during the tenth to nineteenth century.[55] Aesop's Fables describes beavers chewing off their testicles to preserve themselves from hunters, which is not possible because the beaver's testicles are inside its body. This belief, also recorded by Pliny the Elder, persisted in medieval bestiaries.[56]

    European beavers (Castor fiber) were eventually hunted nearly to extinction in part for the production of castoreum, which was used as an analgesic, anti-inflammatory, and antipyretic. Castoreum was described in the 1911 British Pharmaceutical Codex for use in dysmenorrhea and hysterical conditions (i.e. pertaining to the womb), for raising blood pressure and increasing cardiac output. The activity of castoreum has been credited to the accumulation of salicin from willow trees in the beaver's diet, which is transformed to salicylic acid and has an action very similar to aspirin.[57] Castoreum continues to be used in perfume production.[58]

    Castoreum can be used as an enhancer of vanilla, strawberry and raspberry flavorings. It is sometimes added to frozen dairy, gelatins, candy, and fruit beverages. Due to the difficulty and expense in obtaining castoreum, it is only very rarely used in common food products.[58][59]

    Much of the early European exploration and trade of Canada was based on the quest for beaver.[60] The most valuable part of the beaver is its inner fur whose many minute barbs make it excellent for felting, especially for hats. In Canada a "made beaver" or castor gras that a native had worn or slept on was more valuable than a fresh skin since this tended to wear off the outer guard hairs.[citation needed]

    Further information: Fur trade

    Trapping

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    Fur trade museum beaver pelt

    Beavers have been trapped for millennia, and this continues to this day.[61] Beaver pelts were used for barter by Native Americans in the 17th century to gain European goods. They were then shipped back to Great Britain and France where they were made into clothing items. Widespread hunting and trapping of beavers led to their endangerment. Eventually, the fur trade declined due to decreasing demand in Europe and the takeover of trapping grounds to support the growing agriculture sector. A small resurgence in beaver trapping has occurred in some areas where there is an over-population of beaver; trapping is done when the fur is of value, and the remainder of the animal may be used as feed. In the 1976/1977 season, 500,000 beaver pelts were harvested in North America.[62]

    In culture

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    Beavers on a map of the Hudson River valley c. 1635

    In wider culture, the beaver is famed for its industriousness and its building skills. The English verb "to beaver" means to work hard and constantly.

    Beverly or Beverley, a placename found at various locations in the English-speaking world and also commonly used as a first name, derives from Old English, combining the words befer ("beaver") and leah ("clearing").

    The show Happy Tree Friends features Toothy and Handy who are beavers.

    The animated Nickelodeon show The Angry Beavers features Daggett and Norbert.

    The anthropomorphic Mr. and Mrs. Beaver have an important role in the plot of The Lion, the Witch and the Wardrobe, first part of C.S.Lewis' The Chronicles of Narnia.

    The first Redwall book features an unnamed beaver who helps Constance the badger build a bow, the only one ever seen before the books shifted to focus on animals commonly native to the English Isles.

    The 2014 American horror comedy film directed by Jordan Rubin called Zombeavers, which follows a group of college kids on a camping trip that are attacked by a swarm of zombie beavers.

    As a national emblem

    The importance of the beaver in the development of Canada through the fur trade led to its official designation as the national animal in 1975. The animal has long been associated with Canada, appearing on the coat of arms of the Hudson's Bay Company in 1678.[63] It is depicted on the Canadian five-cent piece and was on the first pictorial postage stamp issued in the Canadian colonies in 1849 (the so-called "Three-Penny Beaver"). As a national symbol, the beaver was chosen to be the mascot of the 1976 Summer Olympics held in Montreal with the name "Amik" ("beaver" in Ojibwe). The beaver is also the symbol of many units and organizations within the Canadian Forces, such as on the cap badges of the Royal 22e Régiment, the Calgary Highlanders, the Royal Westminster Regiment and the Canadian Military Engineers. Toronto Police Services, London Police Service, Canadian Pacific Railway Police Service and Canadian Pacific Railway bear the beaver on their crest or coat of arms.

    Others who have used the beaver in their company or organizational symbol or as their mascot include:

    In dietary law

    In the 17th century, based on a question raised by the Bishop of Quebec, the Roman Catholic Church ruled that the beaver was a fish (beaver flesh was a part of the indigenous peoples' diet, prior to the Europeans' arrival[65]) for purposes of dietary law. Therefore, the general prohibition on the consumption of meat on Fridays did not apply to beaver meat.[66][67][68] The legal basis for the decision probably rests with the Summa Theologica of Thomas Aquinas, which bases animal classification as much on habit as anatomy.[69] This is similar to the Church's classification of other semi-aquatic rodents, such as the capybara and muskrat.[70][71]

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    Castor ( Spanish; Castilian )
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    Para otros usos de este término, véase Castor (desambiguación).
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    Castor Rango temporal: 24 Ma-0 Ma
    Mioceno - Reciente Beaver-Szmurlo.jpg
    C. canadensis en Calgary, Alberta, Canadá.
    TaxonomíaReino: AnimaliaFilo: ChordataClase: MammaliaOrden: RodentiaFamilia: CastoridaeGénero: Castor
    Linnaeus, 1758Distribución Distribución de C. canadensis.
    Distribución de C. canadensis. Distribución de C. fiber.
    Distribución de C. fiber. Fósiles de C. californicus
    Fósiles de C. californicusEspecies

    Los castores (Castor) son un género de roedores semiacuáticos nativos de América del Norte y Eurasia que se caracterizan por sus amplias y escamosas colas. Este género, de todos los que pertenecen a la familia Castoridae, es el único no extinto en su totalidad, y engloba tres especies: el castor americano (Castor canadensis), el castor europeo (Castor fiber) y el castor de Kellog (Castor californicus), este último extinguido desde el Pleistoceno. Todas ellas habitan exclusivamente en el Hemisferio Norte, excepto algunos castores americanos que llegaron a la región sudamericana de Tierra del Fuego al ser allí introducidos. También se introdujeron individuos de esta especie en ciertas regiones de Europa. Con estas excepciones, Castor canadensis habita únicamente en Norteamérica, y Castor fiber en regiones de Europa y Asia. Castor californicus se extendía por lo que hoy en día es el oeste de los Estados Unidos. Aunque son muy similares entre sí, las investigaciones genéticas han demostrado que las poblaciones europeas y norteamericanas de castores son de especies distintas; la principal diferencia radica en que tienen diferente número de cromosomas.

    Estos animales son conocidos por su habilidad natural para construir diques en ríos y arroyos, y sus hogares —llamados castoreras— en los estanques que se crean a causa del bloqueo del dique en la corriente de agua. Para la edificación de estas estructuras, utilizan principalmente los troncos de los árboles que derriban con sus poderosos incisivos. A pesar de la gran cantidad de árboles que talan, los castores no suelen perjudicar el ecosistema en el que viven; por el contrario, lo mantienen saludable, pues sus diques proveen una gran cantidad de beneficios. Entre otras cosas, estas barreras propician la creación de humedales, ayudan a controlar inundaciones y eliminan contaminantes de la corriente. No obstante, en ecosistemas extraños para ellos, estas modificaciones al ambiente pueden ser perjudiciales, como ha sucedido, por ejemplo, con los castores introducidos en Tierra del Fuego.

    Desde hace cientos de años, los castores forman parte de la cultura popular y en algunos casos han tenido una gran influencia en el desarrollo de las sociedades humanas. Un ejemplo de esto es su importancia en la colonización europea de América, pues la búsqueda de sus pieles fue uno de los factores que impulsaron la exploración y el posterior desarrollo económico de Norteamérica. Esto fue debido al valor comercial de sus pieles y de otros productos obtenidos de ellos, como el castóreo. También es un elemento muy representativo de la cultura de Canadá, a tal grado que es el animal nacional de aquel país. Por tanto, la influencia de los castores no se limita al sector económico y comercial; también abarca campos tan variados como la literatura, la religión y el deporte.

    Morfología[editar]

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    Dibujo del cráneo de Castor fiber.
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    La cola negra y aplanada de los castores permite identificarlos con facilidad.

    Los castores están emparentados con las ardillas (familia Sciuridae), ya que cuentan con ciertas características estructurales semejantes en el cráneo y en la mandíbula inferior. También están estrechamente relacionados con un roedor sudamericano llamado coipo. Los castores son los segundos roedores más grandes del mundo después del capibara, y los más grandes del Hemisferio Norte.[1][2]

    Estos animales continúan creciendo durante toda su vida. El peso medio de los adultos es de 16 kg, y aunque los especímenes de más de 25 kg no son comunes se han encontrado ejemplares que han alcanzado los 40 kg.[3]​ Las hembras llegan a ser tan grandes o incluso más que los machos de su misma edad, lo que es inusual entre los mamíferos. Generalmente miden unos 30 cm de alto por 75 cm de largo, sin contar la cola, que mide unos 25 cm de longitud por 15 cm de ancho;[2][3][4]​ todos estos valores, no obstante, varían según diversos factores, incluyendo la edad y especie del individuo.

    La cola es de forma ovalada y aplanada, y se encuentra conformada por pequeñas escamas de forma hexagonal y de color negro.[2]​ Las mismas se encuentran yuxtapuestas y no imbricadas, es decir, no se superponen unas sobre otras.[2]​ Su cuerpo está cubierto con un espeso pelaje al que le deben su enorme valor comercial; éste se divide en dos tipos: uno sedoso y de color grisáceo, y otro mucho más áspero y largo, y de un tono marrón. Además de ser impermeable, la capa de pelo actúa como abrigo.[1]

    Cuentan con cuatro incisivos muy fuertes y afilados[5]​ —los cuales son de color naranja debido a que tienen un esmalte que los endurece—[2][5]​ y que les sirven para roer la madera con la que se alimentan y construyen sus estructuras. Un castor adulto puede cortar un trozo de madera de 30 cm de grosor en unos 15 minutos con su poderosa dentadura.[6]​ Ya que estos dientes nunca dejan de crecer, es de vital importancia que los utilicen constantemente, o de otra forma los incisivos de la parte superior les atravesarían la mandíbula inferior.[5]

    Los castores tienen las patas traseras palmeadas, mientras que las delanteras, cubiertas de un pelo más negro, son semejantes a manos, cada una con cinco dedos bien desarrollados.[1][2]​ Los dedos de sus extremidades traseras, en cambio, se encuentran unidos por una membrana.[2][7]​ Los castores no tienen buena vista, aunque pueden ver bajo el agua gracias a una membrana nictitante, un tercer párpado, lateral y transparente, que cubre sus pequeños ojos. Además cuentan con buenos sentidos del oído, olfato y tacto. Mientras están sumergidos se cierran sus orificios nasales y sus pabellones auditivos para impedir la entrada de agua. Gracias a su sistema respiratorio, un castor puede permanecer bajo el agua hasta quince minutos sin tener que salir a tomar aire.[1]

    Los castores son lisencefálicos, es decir, tienen el cerebro liso. No obstante, cuentan con una corteza cerebral que los hace especiales entre los roedores. Esta espesa corteza cerebral es lo que ha hecho que se sitúe a los castores por encima de todos los demás roedores en cuanto a inteligencia se refiere.[1]

    Clasificación[editar]

    El género Castor es uno de los más de treinta géneros clasificados dentro de la familia Castoridae. Dado que hay más de 2.200 especies de roedores, las especies de este género representan aproximadamente el 0,13% del total de especies que conforman el orden Rodentia. Los castores se encuentran clasificados dentro del reino de los animales debido a que son organismos eucariotas, pluricelulares y heterótrofos, con desarrollo embrionario y capacidad de locomoción; en el filo de los cordados, ya que cuentan con una notocorda, que es el principal sostén de su cuerpo, y en su caso se trata de la columna vertebral; dentro de la clase de los mamíferos, pues son seres vertebrados, amniotas, de sangre caliente, con glándulas mamarias y pelo; en el orden de los roedores, el más numeroso de los mamíferos, ya que cuentan con dos incisivos en sus mandíbulas superior e inferior, que se encuentran en constante crecimiento; y dentro de la familia de los castóridos, la cual incluye a los castores modernos y sus parientes primitivos, todos ellos caracterizados por ser semiacuáticos, tener patas traseras palmeadas y grandes colas aplanadas y escamosas.

    Especies[editar]

    El género Castor incluye tres especies: Castor fiber, Castor canadensis y Castor californicus.

    Castor fiber[editar]

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    Castor europeo.
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    Castor americano.

    El castor europeo (Castor fiber) habita en las regiones frías de Eurasia, principalmente en Rusia. Es un poco más pequeño que su pariente americano.[8]​ Desde la antigüedad fueron cazados, comprometiendo su supervivencia. En algunos países donde antes vivían, como España y el Reino Unido, fueron erradicados debido a esta cacería desmedida, y aunque en la era moderna la especie se encuentra ligeramente amenazada,[9]​ cada vez son más los esfuerzos realizados para restablecer sus poblaciones en todo el continente, por lo que la población de esta especie va en aumento.[9]​ Se calcula que su número ronda los 600.000 individuos.[10]​ Para colaborar en este proyecto de repoblación, algunos organismos, como la Unión Europea (UE), y acuerdos internacionales, como el Convenio sobre el Comercio Internacional de Especies de Fauna y Flora Salvaje Amenazadas (CITES), administrado por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), se encargan de proteger a este roedor.[11]

    Castor canadensis[editar]

    El castor americano (Castor canadensis), también llamado simplemente "castor" en Norteamérica, es el mayor roedor del Hemisferio Norte y cuenta con 25 subespecies. Habita en las regiones predominantemente frías y boscosas de Canadá, Estados Unidos y, en menor medida, México. No obstante, también se ha introducido la especie en otras regiones, destacándose Tierra del Fuego y la Península Escandinava. En Finlandia han convivido directamente con castores europeos, e incluso se llegaron a cruzar algunos ejemplares de ambas especies.[1]

    Este animal con frecuencia es cazado por su piel. A principios del siglo XIX, la caza acabó con ellos en una buena parte de su área de distribución original. Los pobladores nativos y primeros colonos además comían su carne. Gran parte de la exploración inicial de América del Norte fue impulsada precisamente por la búsqueda de la piel del castor americano.

    Esta especie es más abundante que la europea y su población se estima entre los 10 y 15 millones de ejemplares, aunque originalmente pudo haber habido diez veces esa cantidad de castores en Norteamérica, antes de los días del comercio de pieles. A pesar de este declive, no se considera a la especie en peligro de extinción.[12]

    Castor californicus[editar]

    El castor de Kellogg (Castor californicus, también llamado Castor accessor) vivió entre el Mioceno y el Pleistoceno en el oeste de América del Norte.[13]​ Era muy similar al castor americano, pues también era semiacuático, aunque de mayor tamaño. Se han encontrado fósiles de esta especie en Estados Unidos, principalmente en el estado de California, y en México.

    Diferencias entre especies[editar]

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    La nariz del castor americano es diferente a la del castor europeo.

    A pesar de que el castor europeo y el americano son muy parecidos entre sí —tanto que algunos los han considerado variedades de una misma especie—,[4]​ las dos especies se diferencian en algunos aspectos. Algunas de estas características son morfológicas, mientras que otras están relacionadas con su comportamiento. La principal diferencia morfológica entre ellas se encuentra en sus huesos nasales.[4]​ Otra característica que marca la diferencia es el diferente número de cromosomas de cada especie.[14]​ Este hecho impide que miembros de diferentes especies de castores puedan cruzarse entre sí.[14]​ En la siguiente tabla se comparan los rasgos distintivos más sobresalientes:

    Característica Castor fiber Castor canadensis Tamaño del cráneo Menor Mayor Hoyo nasal en el cráneo Triangular Cuadrado Dimensiones de la cola Más estrecha Más amplia Tamaño corporal Ligeramente más pequeños Ligeramente más grandes Tamaño promedio de la camada 2-3 crías 3-4 crías Construcción de diques Menos desarrollada Más sofisticada Posición de la madriguera Cerca de las orillas Lejos de las orillas Marcas de olor Más pequeñas Más grandes Competitividad Menos competitivo Más competitivo Cromosomas 2n = 48 2n = 40 Fuente: Biology @ Davidson[15]

    Comportamiento[editar]

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    Ilustración de Herman Moll donde se describe detalladamente el proceso que siguen los castores para construir sus diques.
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    Los castores pasan la mayor parte del tiempo en el agua.

    Los castores son esencialmente acuáticos en sus actividades, y nunca viajan por tierra a menos que sea necesario. Son animales sociables, llegando a formar grupos o colonias de hasta doce individuos, compuestas por una pareja y sus crías.[16]​ Las familias pequeñas pueden vivir en una sola madriguera, pero las más grandes pueden necesitar refugios adicionales.[16]​ Cuanto mayores sean el aislamiento del lugar donde viven y la abundancia de alimentos, más grande será la población de castores.[4]

    Viven en corrientes donde, a fin de conseguir agua con suficiente profundidad, construyen diques con fango y con los troncos y ramas de los árboles que derriban con sus poderosos incisivos. Generalmente eligen corrientes cuya profundidad sea de más de un metro para iniciar sus labores. En el estanque creado construyen sus madrigueras. Durante la construcción, el lodo o fango es colocado con las patas delanteras y no, como se suele creer, con la cola, la cual es empleada únicamente como timón cuando nadan y para mantenerse en pie cuando se apoyan en sus patas traseras.[4]​ Para la construcción de los diques, que casi siempre hacen por la noche, los castores transportan el lodo y las piedras con sus extremidades delanteras y la madera entre sus dientes. Al nadar, se impulsan con sus extremidades posteriores, que siempre permanecen sumergidas, asomando fuera del agua únicamente su cabeza, para poder respirar y ver el entorno.[17]​ A pesar de que son mucho más hábiles nadando que desplazándose por tierra, no suelen alcanzar grandes velocidades; por lo general no superan los 10 km/h.[17]

    Para la construcción, estos animales transportan el lodo y las piedras con sus extremidades delanteras y la madera entre sus dientes. Casi siempre trabajan durante la noche. Durante la primavera y el verano se encargan de reunir las reservas de madera que les servirán para alimentarse durante su reposo invernal. Continúan recolectando alimentos hasta el final del otoño. Durante este lapso también se encargan de reparar los daños que puedan tener la madriguera o los diques, aunque por lo general no comienzan a hacer esto hasta que inician las heladas. Es también durante esta época cuando se reproducen; se aparean en los meses primaverales, o un poco antes, y las crías nacen durante el verano. Además, al final de cada otoño cubren sus cabañas con lodo fresco, el cual se congela cuando disminuye la temperatura en el invierno y se vuelve tan duro como la piedra, de tal forma que los depredadores no pueden perturbar su reposo. Con la llegada del invierno, se refugian en su madriguera y subsisten de la reserva que se encargaron de reunir durante todo el año. Cuando el hielo se rompe en primavera, dejan sus guaridas y comienzan el ciclo de nuevo.

    Defensa territorial[editar]

    Ya que el territorio en el que habitan es sumamente importante para los castores, en especial por todo el tiempo que invierten construyendo en él, suelen defenderlo ante las amenazas externas. Si un desconocido entra en el territorio de una colonia de castores, lo más seguro es que terminen luchando contra él, en ocasiones hasta la muerte. La forma en que detectan la presencia de extraños es a través del olfato; si perciben un olor que no les es familiar, buscar la fuente del mismo se vuelve prioritario, incluso más importante que reunir alimentos, y no descansan hasta haberla hallado.[18]​ No obstante, se sabe que los castores pueden reconocer los olores específicos de otras familias con las que están emparentados, en cuyo caso los toleran dentro de su territorio y no les hacen daño; lo mismo sucede con otras especies que no los perjudican y cuyos olores, con el paso del tiempo, se vuelven familiares para ellos.[18]

    Para advertir a los posibles invasores, principalmente a otros castores, marcan su territorio con unas señales de olor —hechas con una mezcla de lodo y castóreo— para así delimitar sus tierras y tratar de prevenir enfrentamientos.[18]​ Colocan las marcas de olor en los límites de su territorio, y mientras más de ellas coloquen, menos probable será que éste sea invadido, ya que más marcas equivalen a una colonia más poderosa.[18]​ La cantidad de marcas que colocan depende en parte de la época y de la densidad de población del lugar. Durante los meses de cría, que son enero y febrero, y durante la época en que los castores jóvenes abandonan sus grupos y se dispersan, que es por agosto, el marcado de territorio se incrementa.[18]​ De la misma forma, en una zona donde hay varias colonias de castores, es común que el número de marcas sea elevado.[18]​ El marcado de territorio, así como la defensa del mismo y la reparación de diques y madrigueras, es realizada por machos y hembras por igual.[19]

    Alimentación[editar]

    La dieta de los castores es estrictamente herbívora. Se alimentan de la corteza, ramillas y hojas de los árboles que talan y de las raíces de plantas acuáticas.[20]​ Aunque pueden ingerir casi cualquier vegetal comestible que encuentren en la orilla de un río o lago, prefieren ciertos alimentos sobre otros. Se ha observado que los castores europeos prefieren la corteza y hojas de árboles como sauces, abedules y avellanos, mientras que los castores americanos se inclinan por árboles como sauces, abedules, álamos, cerezos, arces y alisos, entre otros.[21]​ A pesar de sus preferencias, la dieta de un castor suele basarse en la disponibilidad de alimentos, por lo que no rechazan un alimento aunque no sea de sus favoritos.

    Para subsistir en el invierno reúnen una reserva de comida, la cual mantienen sumergida en el fondo del estanque donde viven, muy cerca de una de las entradas a la madriguera. Acostumbran colocar las ramas más grandes en la parte superior y las más pequeñas en la parte inferior de la pila para impedir que éstas últimas sean arrastradas por la corriente.[21]​ Mientras más frío sea el clima en el que vivan, más importante se vuelve la recolección de esta reserva de comida, pues suelen pasar prácticamente todo el invierno dentro de sus madrigueras. Además de servirles como fuente de alimento, esta reserva de madera tiene otra función. Ya que la superficie del estanque se congela durante el invierno, los castores permiten que algunas ramas floten en el agua, impidiendo que ésta se solidifique en esa zona.[22]​ De esta forma pueden salir al exterior en caso de alguna emergencia por ejemplo, si se agota la reserva de comida.

    Reproducción[editar]

    Los castores son capaces de aparearse en casi cualquier etapa de su vida, y son monógamos[4][23]​ —aunque si su pareja muere, pueden conseguir otra—.[19]​ Su monogamia se debe principalmente a que, para el correcto cuidado de las crías, es necesario que ambos padres colaboren, ya que uno solo no sería capaz de cuidarlas. Por lo tanto, deben permanecer unidos todo el tiempo para que la reproducción tenga éxito.

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    Castor adulto con un ejemplar joven.

    La época de apareamiento comienza cuando se derrite el hielo invernal, lo que sucede aproximadamente por febrero.[1]​ Cada pareja tiene solamente una camada por año. El apareamiento suele realizarse bajo el agua, aunque también puede llevarse a cabo en la orilla del río o estanque donde viva la pareja.[1]​ Después del periodo de gestación, que dura aproximadamente unos tres meses y medio (100 días),[17]​ la hembra da a luz de 2 a 4 crías[24]​ (aunque en casos extremos pueden ser hasta 9),[17]​ las cuales nacen ya con los ojos abiertos y cubiertas de pelo. Estas son amamantadas durante las primeras semanas de vida, en las cuales permanecen dentro de la madriguera junto con la madre y las crías de la temporada anterior, que tienen alrededor de un año de edad. Los castores de dos años, si siguen viviendo con la familia, ayudan a la madre a alimentar y proteger a los recién nacidos.[16]​ El padre mientras tanto sale y permanece en las cercanías, cuidando el territorio.[19]​ En cuanto dejan de ser amamantadas, la madre empieza a alimentar a sus crías con hojas tiernas.[1]​ Cuando son muy pequeñas, las crías se comunican constantemente y hacen mucho ruido, y mientras van creciendo se vuelven menos ruidosas, al comenzar a comunicarse con olores o ciertas actitudes específicas.[1]​ Un tiempo después, por lo general al mes de edad, los jóvenes empiezan a moverse por el exterior de la madriguera, aunque siguen siendo bastante dependientes de sus padres, ya que son ellos quienes les siguen administrando alimento y protección por cerca de un año.[19]​ Durante este periodo, aprenden algunas valiosas habilidades al copiar el comportamiento de los castores adultos, aunque aún no toman parte en las labores de construcción y otras actividades.[19]​ Cuando los jóvenes alcanzan la madurez sexual, lo que suele acontecer a partir de los dos años de edad, pueden separarse de la colonia y formar la suya propia.[25]​ No obstante, si es una época de escasez de alimentos, sequía o hay una alta densidad de población, pueden posponer su partida, ya que estos factores reducen sus posibilidades de establecer exitosamente una colonia.[16]​ Cuando finalmente deciden separarse, no suelen establecerse en un punto muy lejano a su lugar de nacimiento.[16]

    Señal de alerta[editar]

    Dado que pasan la mayor parte del tiempo en el agua o en la seguridad de sus madrigueras, los castores tienen pocos depredadores. Sus principales enemigos son los lobos y los seres humanos, seguidos por los osos y linces.[26]​ Para protegerse de ellos, los castores dependen de sus sofisticados sentidos del oído y olfato, así como del aviso de sus compañeros. De esta forma, cuando un castor que se encuentra en el agua se asusta, éste se sumerge rápidamente al impulsarse enérgicamente con su cola.[4]​ Esto produce una sonora palmada, audible sobre y debajo del agua, la cual es tan fuerte que puede ser percibida por un humano en un radio de 100 metros.[26]​ Esta señal sirve como advertencia para los demás castores en el área.[5]​ Una vez que un castor ha efectuado esta señal de alerta, todos los castores en las cercanías se sumergen y no vuelven a salir por un rato. También pueden efectuar esta señal ante la presencia de ruidos u olores desconocidos.[26]​ Es más probable que un castor responda ante las señales efectuadas por castores mayores que a las efectuadas por castores jóvenes, debido a que estos últimos aún no han aprendido cuándo deben efectuar la señal y cuándo no, además de que producen un sonido algo diferente al tener colas más pequeñas.[26]

    Distribución geográfica[editar]

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    La mayoría de los castores del mundo habitan en América del Norte.

    Cada especie de castor habita en el continente al que hace referencia su nombre. El castor europeo (Castor fiber), como su nombre lo indica, vive en Europa, aunque también se le puede encontrar en algunas regiones de Asia. Entre los países con mayores poblaciones de esta especie destacan Rusia, Polonia, Ucrania, Bielorrusia, Kazajistán y los países escandinavos, aunque se extienden hasta naciones tan distantes como Francia y Mongolia. En el pasado llegaron a habitar en casi toda Eurasia, abarcando todo el territorio entre las Islas Británicas y Rusia.[11]​ Desde la era prehistórica y hasta por lo menos el siglo VI, a esta especie se le podía encontrar en los ríos del norte de la Península Ibérica, principalmente el Duero y el Ebro.[27]​ Sin embargo, ya que sus pieles y el castóreo eran artículos muy codiciados, fue cazado en todo el continente, poniendo en serio riesgo su supervivencia; en Gran Bretaña, por ejemplo, estos animales se extinguieron en el siglo XVI. Más adelante, en el siglo XIX, ya solo se les podía encontrar en algunas regiones pantanosas de Alemania, Bielorrusia, Noruega, Rusia y Mongolia.[11]​ No obstante, actualmente está siendo reintroducido en muchas partes del continente.

    Por su parte, el castor americano (Castor canadensis) habita en prácticamente toda Norteamérica, desde Alaska hasta el norte de México. En Canadá se les puede encontrar en todas las provincias y territorios, no obstante, no habitan en las regiones más septentrionales, cercanas al Océano Ártico. También están presentes en prácticamente todo el territorio de los Estados Unidos, excepto en las regiones desérticas del sudoeste y en la Península de la Florida. En el territorio mexicano, por otro lado, son escasos, ya que solo viven en las zonas cercanas a los ríos Bravo (en los estados de Chihuahua, Coahuila y Tamaulipas) y Colorado (en Sonora).[7]

    Del castor de Kellog (Castor californicus) se han encontrado fósiles en los estados estadounidense de Washington, Oregón, Idaho, Nebraska, Kansas y California, y en el estado mexicano de Sonora.[28]

    Introducciones[editar]

    A fin de elevar su número, se han liberado especímenes de Castor fiber a lo largo de toda Europa, en especial en países donde antes solían habitar o siguen habitando pero sus poblaciones han disminuido. Por ejemplo, en octubre de 2005, seis castores europeos fueron liberados en el condado de Gloucestershire en Gran Bretaña, y se planean más reintroducciones en Escocia y Gales.[29]​ En España, debido a que su reintroducción se llevó a cabo de forma clandestina y sin planificación, no fue recibida con total agrado por algunos, incluido el Ministerio de Medio Ambiente de aquella nación. Su liberación en otros países, no obstante, ha tenido éxito; un ejemplo de ello son sus introducciones en Alemania —específicamente en Baviera—, los Países Bajos y Serbia. También han regresado a los bancos del río Morava, en Eslovaquia y la República Checa.

    Algunas parejas de Castor canadensis fueron liberadas en la región argentina y chilena de Tierra del Fuego en 1946,[3]​ siendo esta introducción posiblemente la de mayor trascendencia de todas, debido al fuerte impacto que han tenido en el ecosistema fueguino. Esta misma especie fue introducida en Finlandia en 1937 como parte de un programa para reintroducir al extinto castor europeo.[14]​ Después de extenderse por todo el territorio de aquel país, llegaron a la región rusa de Carelia.[14]​ En Polonia se les introdujo en la década de 1930.[14]

    Tierra del Fuego[editar]

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    Dique en Tierra del Fuego.

    Introducidos en un área donde no habitan sus depredadores naturales, como lo es Tierra del Fuego, los castores han modificado miles de hectáreas de terreno y son considerados como una plaga imparable por la población local. Todo surgió en 1946, cuando el Ministerio de Marina de Argentina liberó a 25 parejas de castores norteamericanos en el noreste del lago Fagnano y en las orillas del río Claro, localizados en la Isla Grande de Tierra del Fuego.[30][31]​ Con la introducción de la especie se planeaba mantener una población controlada para fomentar la industria peletera en la región, ya que en la misma no había especies que pudieran utilizarse para tales fines.[3][31]​ También se dice que fueron llevados a la zona por la marina argentina para que fueran cazados y con sus pieles se hicieran gorros para los oficiales de la propia marina.[31]​ Sin embargo, su intento por mantener a la población controlada fracasó, pues algunos de los animales se dispersaron siguiendo los cursos de agua y colonizaron la región.[30]​ Alrededor de 1964 llegaron a tierras chilenas.[31]​ Incluso han cruzado el Canal Beagle, como lo prueba su presencia en la Isla Navarino, y hay evidencias de que cruzaron el Estrecho de Magallanes, pues se han hallado ejemplares en la Península de Brunswick, llegando por lo tanto a territorio continental.[31]

    Se desconoce el número exacto de castores que habitan en esta región. La mayoría de las fuentes estiman su población entre los 70.000 y 100.000 ejemplares,[32][33]​ aunque algunos han calculado que podrían ser hasta 200.000.[34]​ Se piensa que tan solo en la Isla Navarino hay aproximadamente 20.000 individuos.[23]​ Independientemente de su número, los castores han causado graves alteraciones en los ecosistemas de la zona, principalmente en Chile, donde el problema se volvió tan extremo que se ha permitido la caza de 10.000 ejemplares por año para reducir su población, además de permitir la venta de sus pieles y carne.[32]​ Como resultado, entre 2004 y 2007 se cazaron en Tierra del Fuego cerca de 11.700 castores.[31]​ En Argentina, la Legislatura de la provincia de Tierra del Fuego calificó al castor como "especie dañina y perjudicial".[33]​ Al principio no contaban con depredadores en la zona, lo que influyó notoriamente en su rápida expansión, pero con el paso del tiempo, el zorro culpeo y el puma se convirtieron en sus enemigos, colaborando con su erradicación.[31]​ A pesar de todos los esfuerzos por detenerlos, los castores continúan expandiéndose, por lo general hacia el norte, y se calcula que avanzan a un ritmo de entre seis y ocho kilómetros por año.[31][34]​ Desde 2001, los dos países involucrados han comenzado a cooperar en planes orientados al control de la población de castores, con el propósito final de erradicarlos definitivamente para el año 2015.[35]

    Una diferencia notable entre Tierra del Fuego y la mayor parte de América del Norte es que en los árboles del sur del continente no crecen vástagos, algo que sí sucede con algunos árboles norteamericanos como sauces y álamos. Gracias a los vástagos, los bosques norteamericanos son capaces de regenerarse más rápidamente que los fueguinos. Por esta razón, el castor se acopla perfectamente con los bosques de su zona nativa, mientras que en la región sudamericana tiende a desequilibrar los ecosistemas. La especie vegetal que más se ha visto afectada por la actividad de los castores en Tierra del Fuego es la lenga.[3][23]

    El castor en España[editar]

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    El Valle del Ebro o Cuenca ibérica, región donde fueron liberados los castores.

    El historiador romano Apiano nos habla de su abundancia en el río Betis (Guadalquivir); existió en todos los ríos “importantes” del norte de Iberia, e incluso existen restos óseos en Atapuerca y yacimientos arqueológicos del siglo VI. El naturalista suizo Konrad von Gesner cita la especie en España incluso en el año 1583, dato difícil de refutar, ante lo inconfundible de la especie. Por lo tanto, el castor europeo es una especie propia de nuestra fauna, la caza y presión humana llevó a esta especie a la extinción local en la península Ibérica en el Siglo XVIII y a casi su extinción total en Europa. Varios expertos coinciden en que la extinción en España debió producirse en la década de 1850 en la cuenca del Duero.[36]

    A partir de 2005 se comenzaron a hallar una serie de indicios que sugerían la presencia de una población de castores en el norte de España, más específicamente en Navarra y en La Rioja; tales pruebas incluían árboles talados, huellas, restos de forrajeo, excrementos y marcas de castóreo, entre otras.[27]​ El castor ya había habitado anteriormente en España,[37]​ pero desapareció de la zona desde por lo menos el siglo XVII debido al surgimiento de las armas de fuego, con las que se le cazaba para obtener su carne y su grasa.[38]​ Un tiempo después de que se comenzaran a hallar aquellos indicios, se descubriría que un grupo ecologista había liberado en la primavera de 2003 a 18 castores europeos provenientes de Baviera en los ríos Ebro, Aragón y Cidacos.[37][39][40]​ Se ha alegado que los castores aparecidos en el Ebro eran procedentes de Rusia y que éstos podrían haber sido híbridos de castor europeo y americano.[41]​ Sin embargo, las dos especies son incompatibles para la reproducción y nunca se han descrito híbridos.

    La reintroducción de los roedores desató un intenso debate acerca de las ventajas y desventajas del regreso de estos animales a la península Ibérica. Por un lado, se argumentaba que la reintroducción no se había realizado naturalmente, y según el Ministerio de Medio Ambiente de España, ésta se había llevado a cabo de forma clandestina e ilegal.[39]​ También se alegaba que la llegada de los castores podría perjudicar a algunas especies protegidas en la zona, como el visón europeo y la nutria.[37]​ En contraparte, los defensores de los castores, entre los que se encontraba un grupo ecologista belga llamado Pays des castors (País de los castores),[41]​ aseguraban que estos animales traerían beneficios para la zona y la biodiversidad de la misma, incluyendo al visón europeo. En realidad ambas especies habitan juntas en algunas partes del norte de Europa,[37]​ no obstante, su forma de interactuar posiblemente sería diferente en la Península Ibérica, pues los ecosistemas de tipo mediterráneo presentes en España son muy diferentes a los de tipo taiga que hay en el norte del continente y que son mucho más boscosos.[37]​ El argumento de que la presencia de los castores podría ser benéfica para la biodiversidad se vio debilitado más adelante, pues estos roedores habían dañado principalmente los bosques de sauces y chopos, los cuales eran precisamente el hábitat del visón europeo.[37]

    Estos bosques se encuentran hoy alteradísimos por el hombre por lo que la interacción del castor sería inapreciable, en comparación con los millones de euros que se destinan en toda la cuenca del Ebro a canalizaciones, encauzamientos y repoblaciones de chopos híbridos o clones.[cita requerida]

    Como las administraciones navarras y riojanas consideraron que la especie llegó de forma clandestina al país, los gobiernos de estas entidades presentaron el caso en junio de 2007 ante el Comité de Flora y Fauna de España, mismo que consultó a la Comisión Europea, ya que el castor es una especie protegida por la Unión Europea.[38]​ Finalmente, la Comisión consideró que la especie se encontraba fuera de su distribución natural,[37]​ por lo que no se opuso a su erradicación en las zonas mencionadas.

    Desde 1950 el castor ha sido reintroducido y traslocado en toda Francia[42]​ desde la cuenca del Bajo Ródano, en diversos cauces de la cuenca atlántica.[43]​ Igualmente se han realizado esfuerzos de traslocación en Bélgica, Suecia, Finlandia y Alemania.[44]​ Muy recientemente se ha restablecido en Escocia, donde es un recurso turístico de primer orden.[45]​ Únicamente está ausente de Portugal e Italia y en todos los países europeos se están realizando esfuerzos por su conservación y restablecimiento,[46]​ excepto en España, donde se intenta erradicar.[47]

    Tal como indica la obra Wildlife comeback in Europe: The recovery of selected mammal and bird species,[47]​ actualmente los expertos coinciden en que esta especie supone una gran oportunidad para promover los efectos ecológicos positivos del castor como ingeniería ecológica, incluyendo el aumento de la biodiversidad como resultado de cambios inducidos por el castor en hábitat, y este ha sido el foco de más reciente investigación. A través de la creación de estanques, el castor aumenta la cantidad de nutrientes disponibles, que conduce a las algas y el crecimiento de las plantas. Como resultado, se incrementa la riqueza de especies de invertebrados[48]​ y la biomasa son más altos en las corrientes fluviales con castor por sus influencias directas y los claros que crea la especie.

    En Baviera, se registraron 38 especies de libélula en los sitios de castor, con 11 beneficiarios directos de la presencia de la especie del castor. Sin embargo, los vertebrados especies también se benefician: se incrementa al doble las especies de peces[49]​ en hábitat del castor de influencia, con densidades de hasta 80 veces mayores que en los sitios sin castor.[50]

    Un mayor número de especies de anfibios aparecieron en los sitios de castor en la región de Eifel y Baviera, donde la mitad de los 12 especies se benefició directamente de actividad de los castores. En un estudio de Rusia sobre anfibios, la productividad fue mayor en comparación con sitios con castor a sitios sin castor.[51]​ Además de este aumento en la diversidad de peces y el efecto beneficioso de la presa sobre los anfibios, los hábitats del castor aporta una mayor variedad de aves, con más de 50 especies raras registradas en Baviera, o un incremento, por ejemplo, de la cigüeña negra (Ciconia nigra) en Europa Central.

    Hay también evidencias de que otros mamíferos como la nutria, que puede utilizar los troncos cortados por el castor como áreas de reposo, además de aprovechar este aumento de la disponibilidad de alimentos.

    Más recientemente, estudios han demostrado un efecto positivo del claros creados por el castor para los murciélagos insectívoros, proporcionando nuevos sitios de caza y alimentación para especies como Pipistrellus spp.[52]

    En términos más generales, el castor puede apoyar la necesaria restauración de los cursos de agua llevadas a cabo en respuesta al cambio climático y mitigar sus efectos, como el aumento de las inundaciones con un coste extremadamente bajo.

    Después de una larga ausencia de una gran parte de su área de distribución, el castor euroasiático, ahora poco a poco, reclama su papel como ingeniero ecológico y especie clave en las aguas dulces de Europa y sus ecosistemas. Sin duda, la especie se incrementarán más en número y distribución en las próxima décadas en toda Europa Occidental, sobre todo en cuencas donde no exista un confinamiento de tramos fluviales debido a fuertes barreras artificiales que impidan dispersarse a la especia. Este taxón debe gestionarse a escala de cuenca.

    Los beneficios asociados a la restauración fluvial y el potencial para el turismo,[53]​ son obviamente mayores que el costo de los daños relacionados con el castor. Existe un estudio de la Universidad de Oxford donde se destaca el beneficio económico de restablecer la especie.[54]​ Debe, permitirse la coexistencia pacífica y el mutuo beneficio del castor y el hombre en la Península Ibérica. Véase DEINET, S., et al. (2013).[47]

    Conservación en cautiverio[editar]

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    Castores norteamericanos en el Parque Zoológico Nacional Smithsoniano, en Washington D.C..

    En el pasado, aproximadamente a mediados del siglo XX, cuando las poblaciones de castores europeos habían disminuido drásticamente debido a la cacería, se comenzaron a conservar algunos especímenes de castores en cautiverio para que se reprodujeran y más tarde fueran liberados en la naturaleza, a fin de restablecer sus colonias.[10]​ Estas conservaciones en cautiverio se realizaron en varios países europeos, por ejemplo, en Suiza.[10]​ Al irse recuperando las poblaciones, las liberaciones se fueron volviendo menos necesarias, por lo que ahora solo se conservan castores en cautiverio para su estudio y exhibición, como sucede en los zoológicos.

    Al estar en cautiverio, los castores siguen teniendo la necesidad de vivir en grupos. Necesitan un recinto que tenga una parte de tierra y otra de agua, cada una de extensión considerable (no menos de 50 m²),[10]​ y el agua debe tener suficiente profundidad. Permanecen todo el año al aire libre, aunque, en sustitución de sus madrigueras, deben contar con guaridas en las que puedan refugiarse en el invierno.[10]

    Es común que tengan una vida más larga en cautiverio que en la naturaleza. En estado salvaje, tienen una esperanza de vida de unos 10 a 12 años, aunque en ocasiones viven hasta 15, mientras que en cautividad pueden vivir hasta unos 20 años.[4][55]

    Hábitat[editar]

    Los castores habitan en las zonas ribereñas,[56]​ y predominantemente en regiones frías.[57]​ La costumbre de estos animales durante cientos de miles de años en su hábitat natural ha sido mantener saludables y en buen estado a los ecosistemas acuáticos en los que viven, aunque para un observador humano, viendo todos los árboles talados, en ocasiones puede parecer que están haciendo justo lo contrario. En realidad el castor es una especie que trabaja como piedra angular en su ecosistema al crear humedales que son útiles para muchas otras especies. Después de los humanos, ningún otro animal modifica tanto el entorno que lo rodea como el castor.[10][11]

    Diques[editar]

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    Dique en el Parque nacional Volcánico Lassen, California.

    Los diques son construidos por los castores para protegerse de los depredadores, tales como coyotes, lobos y osos, y para poder acceder fácilmente y con seguridad a la comida durante el invierno.[56]​ No obstante, la función primordial de esta barrera es detener el flujo de la corriente, a fin de crear un estanque con aguas tranquilas donde los castores puedan construir sin dificultades sus madrigueras.[56]​ Con frecuencia, los castores construyen un dique más pequeño río arriba para disminuir la fuerza de la corriente y así reducir la presión que ejerce ésta sobre la madriguera.[58]​ Suelen dar mantenimiento a todas las estructuras, con lo que poco a poco van aumentando de tamaño. Los castores pueden reconstruir sus diques principales en el transcurso de una noche, aunque pueden no defender los diques secundarios tan vigorosamente. Los castores son famosos por haber construido diques muy largos.[59]​ El más largo que se conoce fue descubierto cerca de Three Forks, Montana, y medía unos 652 m de largo, 4 m de altura y 7 m de grosor en la base.[60]​ También es sobresaliente que estos largos diques suelen ser obra de tan solo unas pocas familias de castores emparentadas, y cada familia no suele rebasar los diez miembros. No obstante, los diques por lo general no miden más de 1,5 m de altura y unos 3 m de ancho en la base, haciéndose más estrechos hacia la parte superior.[58]​ El largo del dique generalmente depende del largo de la corriente misma. Además de largos, suelen ser muy resistentes, pues pueden soportar el peso de una persona.[32]

    El dique difiere en forma de acuerdo a la naturaleza de la corriente en la que se encuentra. Donde el agua tiene poca fuerza, es prácticamente recto; donde la corriente es considerable, es curvo, con su convexidad de cara a la corriente. No se ha observado un proceso particular para la edificación, excepto que el trabajo es realizado constantemente y que todas las partes están construidas con la misma solidez.

    Se piensa que es principalmente el sonido del agua corriendo lo que estimula a los castores a construir.[58]​ Sin embargo, estudios realizados para analizar las actividades habituales de los castores han indicado que éstos pueden responder a una variedad de estímulos, no solo el sonido de agua en movimiento. En dos experimentos se demostró que, aunque los castores apilaran material cerca de un altavoz emitiendo sonidos de agua corriendo, solo lo hacen después de un considerable período. En uno de esos experimentos, se observó que los castores enterraban los altavoces que producían el sonido hasta que no podían oírlo más.[61]​ Adicionalmente, los castores, al ser enfrentados con un tubo que permitía el paso del agua a través de su dique, se encargaron de detener el flujo de agua tapando el tubo con lodo y varillas. Se observó que los castores hacían esto incluso cuando el tubo no producía el sonido de agua en movimiento. Los castores suelen reparar los daños que tenga el dique y construirlo más alto mientras el sonido continúe. No obstante, en las épocas donde los ríos se vuelven muy caudalosos, generalmente permiten que fluyan con libertad pequeñas corrientes a través del dique.

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    Árboles de más de 25 cm de diámetro, derribados por castores en una noche.
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    Árbol cortado y abandonado por castores, probablemente por ser demasiado grueso.

    Los diques de castores pueden ser perjudiciales; la inundación que provocan puede causar un amplio daño a propiedades, y cuando la inundación ocurre junto a unas vías de ferrocarril, puede ocasionar descarrilamientos. Además, si un dique llega a romperse, esto resulta en una instantánea descarga de agua que también puede causar daños dependiendo de la fuerza con la que salga despedida. Esta interferencia no se limita a la geografía humana; los castores pueden destruir hábitats de anidación para especies en peligro, y con frecuencia derriban árboles maduros sin darle ningún uso a los troncos.

    Por otra parte, la construcción de diques es sumamente benéfica para la restauración de humedales. Otros beneficios incluyen el control de corrientes, la biodiversidad (al proveer hábitats para muchas especies), la purificación del agua de toxinas como los pesticidas y la retención de cieno. A lo largo de eones, esta recolección de cieno ha producido el fértil suelo tan buscado por los agricultores. Los diques también reducen la erosión y disminuyen la turbidez del agua, el cual es un factor determinante para la vida acuática. Aunque los castores pueden causar daños, parte del problema es de percepción. Tales daños son muy visibles poco después del inicio de la actividad del castor en el área, mientras que los beneficios se dan a largo plazo y no se distinguen con facilidad, excepto por alguien que esté monitoreando atentamente la zona.

    Control de inundaciones[editar]

    Un dique de castor tiene una cierta elevación sobre el nivel del agua. Cuando se presentan fuertes lluvias, el nivel del arroyo se eleva y el dique gradualmente libera el agua extra almacenada. Por lo general esto es todo lo que se necesita para reducir la altura de la ola de inundación moviéndose río abajo, e impide parcial o totalmente el daño potencial a las construcciones humanas que se encuentran más adelante. De esta forma, el dique ayuda a ejercer un cierto control sobre las inundaciones. Los ríos con diques de castores en sus corrientes principales tienen menores niveles máximos de agua y mayores niveles mínimos, es decir, niveles de agua más constantes.

    Cuando ocurren inundaciones perjudiciales ocasionadas por los diques, se pueden instalar aparatos modernos de control del nivel del agua para solucionar el problema. El daño no deseado a los árboles puede prevenirse enrollando malla de alambre o láminas de metal alrededor de las bases de estos.[62]

    Creación de humedales[editar]

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    Estanque seco después de la ruptura de un dique.

    Si un estanque creado por un castor se vuelve muy poco profundo debido a la sedimentación que ocurre en él, o si la fuente de árboles se agota, los castores abandonan el sitio. Al no recibir mantenimiento, tarde o temprano el dique se rompe y el agua se escurre. La rica y gruesa capa de cieno, ramas y hojas secas que se halla detrás del antiguo dique es el hábitat ideal para las especies de humedales. Algunas de las que se benefician con la creación de estas zonas pantanosas son las nutrias, ciertas aves acuáticas y muchos tipos de peces. Gran parte de ellas ya habrán habitado anteriormente en el borde del estanque. Los humedales tienen importantes beneficios ambientales, ya que además de servir como refugio a un gran número de especies, muchas también los usan para alimentarse y reproducirse.[63]​ Para los salmones, por ejemplo, los humedales y los estanques creados por los castores son muy útiles, pues en ellos los ejemplares más jóvenes pueden ocultarse de sus depredadores y alimentarse tranquilamente. Los humanos igualmente se ven beneficiados, pues los humedales proveen una valiosa fuente de agua para cualquier uso, desde doméstico a industrial y agrícola.[63]​ En los humedales más grandes, se puede utilizar el agua para la producción de energía en centrales hidroeléctricas.[63]​ Además, debido a la gran cantidad de peces que habitan en sus aguas, son muy valiosos para las actividades pesqueras. Los humedales profundos pueden ser de utilidad para el transporte fluvial, y algunos son atractivos turísticos debido a la diversidad de paisajes y especies que pueden avistarse en ellos.[63]

    Creación de vegas[editar]

    Al inundarse y secarse un humedal, las especies de pastura, como las gramíneas, lo colonizan y éste se convierte en una fértil pradera adecuada para pastar.[58]​ En áreas donde no hay nada más que bosque, esto provee un valioso sitio para muchos animales —por ejemplo, los alces— que de otra forma no podrían alimentarse. Estos pastizales son conocidos como vegas, y son zonas de tierra llanas, húmedas y bastante fértiles,[64]​ por sus suelos que almacenan agua durante todo el año.[65]​ También reciben el nombre de ciénagas,[65]​ esto debido al alto contenido de cieno que presentan.

    Bosque ribereño[editar]

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    Dique en el río Nenana, McKinley Park, Alaska (Estados Unidos).

    Finalmente el prado es colonizado por árboles ribereños, por ejemplo, álamos temblones, sauces y aquellas especies que son las favoritas de los castores. Habiendo sucedido esto, es posible que los castores recolonicen el área, y el ciclo comience de nuevo.

    Eliminación de nutrientes[editar]

    La eliminación de nutrientes en la corriente, que se realiza en los estanques creados por los castores, es un muy valioso proceso. En una corriente de agua, la presencia de fosfatos y nitratos es algo normal, pues forman parte del proceso de eutrofización, mismo que ayuda al crecimiento de algas y plantas acuáticas[66]​ Sin embargo, la agricultura realizada cerca de los ríos con frecuencia incrementa las cargas de éstos y otros nutrientes en la corriente, causando problemas río abajo cuando el agua es bebida. Además del cieno, los diques de castores recolectan hojas, ramas y varillas producto de las actividades de los castores, especialmente en el otoño. El principal componente de este material es la celulosa. Muchas bacterias producen celulosa, la cual puede separarse de la glucosa y utilizarse como fuente energética. Así como las algas obtienen su energía de la luz del sol, estas bacterias la obtienen de la celulosa. No obstante, esta fuente de energía —la celulosa— no les basta para su crecimiento. Estas poblaciones bacterianas enfrentan una seria escasez de compuestos nitrosos y fosforosos, por lo que absorben estos nutrientes cuando se topan con ellos en la corriente de agua. De esta forma, éstos y otros nutrientes son fijados en el estanque por las bacterias y eliminados de la corriente.

    Eliminación de pesticidas y herbicidas[editar]

    La agricultura también introduce herbicidas y pesticidas a las corrientes. Las bacterias son un grupo extremadamente variable y algunas de estas sustancias son metabolizadas y descompuestas por los microorganismos que viven en el fondo rico en celulosa localizado detrás del dique de un castor.

    Desnitrificación[editar]

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    Madriguera de castores, de aproximadamente 6 metros de diámetro, en Ontario, Canadá.
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    Otra madriguera más elaborada en Palmer, Alaska.

    Algunos científicos creen que la cascada de nitratos, es decir, la producción de una cantidad mucho mayor de nitrógeno fijado, el cual en los ciclos naturales puede convertirse en nitrógeno gaseoso, puede ser tan problemática para la ecología como la producción de dióxido de carbono. Es probable, aunque no se ha demostrado, que los diques de castores en una corriente pueden contribuir a la desnitrificación, que es la conversión de nitratos (NO3) en nitrógeno gaseoso (N2) y que solo se consigue en condiciones anóxicas (sin oxígeno).[67]

    En las plantas de tratamiento de aguas residuales, la desnitrificación se logra pasando el agua a través de capas sucesivas de organismos aeróbicos y anaeróbicos. Debajo del dique de un castor ocurre un proceso similar. Al estar en el estanque creado por el dique, el agua se filtra a la tierra, y ahí el oxígeno disuelto en ella es consumido por la fauna que vive en la rica capa orgánica. En cierto punto todo el oxígeno ha sido consumido y la tierra se vuelve anaeróbica. Este paso es fundamental pues la presencia de oxígeno suprime el sistema enzimático que se requiere para el desarrollo de la desnitrificación.[67]​ Este ciclo aeróbico-anaeróbico puede presentarse varias veces a lo largo de la corriente, y en ocasiones la desnitrificación resulta de él. Durante la desnitrificación, primeramente el nitrato se convierte en nitrito (NO3 → NO2), más tarde en óxido nítrico (NO), luego en óxido nitroso (N2O) y finalmente en nitrógeno gaseoso (N2). Después de todo el proceso, el agua regresa a la superficie. Algunos géneros de bacterias que pueden participar en este proceso son: Achromobacter, Alcaligenes, Bacillus, Flavobacterium, Lactobacillus, Micrococcus, Proteus y Pseudomonas, por mencionar algunos.[67]

    Madrigueras[editar]

    Los diques bien mantenidos bloquean la corriente de agua, creando de esta forma un profundo estanque que ayuda a aislar el hogar de los castores: su madriguera, conocida también como cabaña,[4][22]​ una estructura de forma cónica donde la familia de castores vive, y que es construida también con ramas y fango, además de musgo y hierba entretejida.[4]​ Las entradas de la madriguera se encuentran bajo el agua para evitar que queden bloqueadas cuando la superficie del estanque se congele y para hacer casi imposible el ingreso de otros animales (aunque se han encontrado ratas almizcleras viviendo dentro de madrigueras junto con los castores que las construyeron).

    La madriguera en sí consiste en una cámara principal, de hasta un metro de altura, cuyo suelo está al nivel del agua y a donde llegan las entradas desde el exterior, que por lo general son dos: la primera, recta e inclinada, es usada para llevar madera al interior, y la segunda, que desciende al agua de forma más directa, es utilizada solo para entrar y salir. Justo afuera de la primera entrada, los castores mantienen almacenada su reserva de comida para el invierno. En realidad la madriguera suele tener el piso a dos niveles diferentes como medida de protección en caso de que se eleve el nivel del agua durante el deshielo de primavera.[68]​ A pesar de que el aire se filtra a través de las paredes, también es común que haya una sección más delgada en el techo que sirva para ventilar el interior y facilitar la entrada del aire.[68]

    Canales[editar]

    Los castores son muy ágiles y relativamente veloces cuando están en el agua. Por otro lado, al desplazarse por tierra son mucho más torpes y lentos. Esto les dificulta la tarea de llevar los materiales que utilizan para la construcción de sus diques y madrigueras, especialmente troncos y ramas, hasta el estanque donde viven. Por ello, es común que los castores construyan canales de agua que conecten la laguna con la fuente de recursos que utilizan, por ejemplo, un grupo de árboles. Gracias a los canales, pueden llegar nadando hasta el punto deseado, y regresar al estanque con los materiales del mismo modo. De esta forma, reducen significativamente las distancias que deben recorrer por tierra, y por lo tanto agilizan su labor. Estos canales miden aproximadamente 1 m de ancho por 1 m de altura, y pueden llegar a medir hasta 100 m de longitud.[58]

    Utilidad comercial[editar]

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    Un sombrero de copa hecho con piel de castor fieltrada.
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    Mapa del valle del río Hudson con el dibujo de dos castores, prueba de la importancia que tuvieron estos animales en el desarrollo de la región.

    Las pieles de castor eran intercambiadas en trueques por los nativos americanos en el siglo XVII para conseguir bienes europeos. Después eran enviadas a Gran Bretaña y Francia, donde eran convertidas en prendas. La extensa cacería y captura de castores puso en peligro su supervivencia. No obstante, llegó un momento en el que el comercio de pieles decayó debido a su demanda decreciente en Europa y a la utilización de los terrenos de caza para apoyar al sector agrícola en auge. Posteriormente se daría un pequeño resurgimiento en la cacería de castores en algunas áreas donde había sobrepoblación de estos animales; aunque por lo general la captura solo se realiza cuando la piel es valiosa, normalmente el resto del animal también se utiliza como alimento para otros animales. La única piel en América del Norte que superaba a la del castor en valor comercial era la del zorro rojo, la cual se decía que era cuarenta veces más valiosa.[69]

    Tanto los testículos de castor como el castóreo, una secreción oleosa y amarga con un olor ligeramente fétido contenida en los folículos vaginales (hembras) o prepuciales (machos) de los castores, han sido artículos utilizados en la medicina tradicional. En la medicina yupik (esquimal) se usaban testículos secos de castor para aliviar el dolor. Los testículos de castor eran exportados desde el Levante (una región donde actualmente se encuentran países como Israel y Siria) entre los siglos X y XIX.[70]Claudio Eliano, un autor romano, describió que los castores se arrancaban a mordidas los testículos, sus órganos más valiosos, para que los cazadores no se interesaran en matarlos. Los castores europeos fueron cazados llevándolos al borde de la extinción, en parte para la obtención del castóreo, que era usado como analgésico, antiinflamatorio, antitusigeno y antipirético. Los romanos incluso le atribuían propiedades abortivas a la sustancia.[31]​ También se ha descrito que el castóreo puede usarse contra la dismenorrea y condiciones histéricas —referentes al útero—, ya que eleva la presión sanguínea e incrementa el ritmo cardiaco. Los efectos que produce el castóreo han sido acreditados a la acumulación de salicina que los castores reciben de los sauces que componen su dieta, sustancia que se transforma en ácido salicílico y actúa de forma muy similar a la aspirina.[71]​ En la naturaleza, los castores utilizan el castóreo para marcar su territorio,[31]​ aunque también lo pueden usar para engrasar su pelaje a fin de protegerse de los ataques y agresiones externas.[72]​ El castóreo también se llegó a usar en la fabricación de chicles,[31]​ y continúa siendo utilizado en la fabricación de perfumes; se dice que fue Nostradamus quien descubrió que esta sustancia actuaba como fijador de olores, propiedad que se aprovechó para hacer a los perfumes más perdurables.[72]​ Sin embargo, en la actualidad la utilización de este tipo de sustancias está muy controlada, pues se tiene en cuenta la supervivencia de las especies.

    Influencia cultural[editar]

    La cultura popular occidental suele representar a estos animales de forma positiva, como personajes bondadosos y trabajadores.

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    Página del Bestiario de Aberdeen que habla del castor y del íbice.
    • La importancia del castor americano en el desarrollo económico, social y político de Canadá a través del comercio de pieles lo llevó a su designación como el animal nacional de aquel país. Se encuentra representado en la moneda canadiense de 5 centavos y apareció en el primer sello postal puesto en circulación en las colonias canadienses en 1849. La mascota elegida para los Juegos Olímpicos de 1976 celebrados en Montreal fue un castor que recibió el nombre de Amik ("castor" en algonquino),[73][74]​ resaltando al castor de esta forma como símbolo nacional. Son igualmente reconocidos en la heráldica: en los escudos de las provincias de Manitoba, Alberta y Saskatchewan, así como en el escudo de Toronto, aparecen castores. El castor además es el emblema de muchas unidades y organizaciones dentro de las Fuerzas Armadas de Canadá, como los Ingenieros Militares Canadienses (Canadian Military Engineers).
    • En los Estados Unidos, Oregón es conocido como el Estado del Castor.[75]​ El castor americano es su animal estatal desde 1969 y aparece en el reverso de la bandera de Oregón. Además es el mamífero estatal de Nueva York[76]​ y aparece en el sello de la Ciudad de Nueva York y en su bandera,[77]​ esto debido a la importancia del comercio de pieles en los inicios de la colonización de la región.
    • El castor ya era bien conocido e incluso estudiado en Europa desde por lo menos la Edad Media; prueba de ello es su aparición en el Bestiario de Aberdeen, un compendio de bestias utilizado para recopilar información de diversos animales y que fue redactado en Inglaterra a fines del siglo XII.[78]​ El Bestiario de Aberdeen describía al castor como un animal gentil cuyos testículos tenían propiedades medicinales.[79]​ También decía que, cuando se les intentaba cazar, se arrancaban a mordidas sus testículos para salvar su vida.[79]​ Al intentar ser cazados por segunda vez, simplemente mostraban su falta de órganos y se les perdonaba la vida.[79]
    • Debido a sus habilidades ingenieras, el castor se convirtió en la mascota del Instituto Tecnológico de Massachusetts, el Instituto Tecnológico de California, la Universidad de Toronto y la Universidad del Estado de Oregón.[75]​ Todos los equipos deportivos de esta última institución se llaman Oregon State Beavers, y de la misma forma, a los alumnos que estudian en aquella casa de estudios se les conoce como Beavers. También es el emblema de la Escuela de Economía y Ciencias Políticas de Londres y le da su nombre al periódico estudiantil de aquella institución, llamado The Beaver.
    • En el siglo XVII, basándose en una pregunta formulada por el obispo de Quebec, la Iglesia católica dictaminó que el castor era un pez ante las leyes alimenticias. Por lo tanto, la prohibición general de comer carne los viernes de cuaresma no se aplica a la carne de castor.[80][81][82]​ La base legal para esta decisión probablemente se relaciona con la obra Summa Theologiae de Tomás de Aquino, la cual establece la clasificación animal tanto por sus hábitos como por anatomía.[83]
    • Los castores han tenido gran influencia en los nombres de ciudades y pueblos, principalmente en América del Norte. En Estados Unidos hay más de una docena de pueblos llamados Beaver (palabra que en inglés significa "castor"). Sin embargo, la influencia en ocasiones no es tan evidente. Un ejemplo de esto es Tamaqua, un pueblo en Pensilvania (Estados Unidos), cuyo nombre se deriva de la palabra iroquesa para "tierra del castor".[60]​ En Europa igualmente hay ciudades cuyos nombres fueron inspirados por los castores. Tal es el caso de Kastoriá, una ciudad localizada en el norte de Grecia, cuyo nombre posiblemente se relaciona con la importancia que han tenido los castores en el comercio de pieles local.
    • En algunas partes del mundo el castor es considerado una criatura divina debido a sus habilidades.[60][84]​ Los castores también han influido en los nombres de accidentes geográficos. El nombre del Lac la Ronge, un lago localizado en el centro de Saskatchewan, Canadá, probablemente se deriva de la palabra francesa ronger (roer), en alusión a la actividad de los castores.[60]
    • El sr. y la sra. Castor (llamados en la obra en inglés Mr. Beaver y Mrs. Beaver, respectivamente) son dos personajes importantes en la clásica novela de fantasía del escritor británico C. S. Lewis, El león, la bruja y el ropero.[85]
    • La criatura Bibarel de la franquicia Pokémon es de aspecto semejante al de un castor,[86]​ y también realiza ciertas actividades propias de los castores, como la construcción de diques.
    • La cadena Nickelodeon transmite Los castores cascarrabias, un programa de televisión infantil.
    • Los personajes Toothy y Handy de la serie Happy Tree Friends son castores.[87]

    Véase también[editar]

    Referencias[editar]

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    Bibliografía[editar]

    Enlaces externos[editar]

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    Castor (genre) ( French )
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    Le genre Castor est le seul, au sein de la famille des Castoridae, à contenir des espèces non éteintes de ces rongeurs semi-aquatiques : le Castor européen (Castor fiber), présent en Eurasie, et le Castor du Canada (Castor canadensis), naturellement présent en Amérique du Nord et récemment introduit en Amérique du Sud.
    Articles détaillés : Castor du Canada et Castor fiber.
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    Le castor est un mammifère semi-aquatique.

    Les castors contemporains sont surtout connus pour les barrages, les digues et les huttes qu'ils construisent sur les cours d'eau et les rivières. Ce sont les seules espèces à produire et entretenir des zones humides ; ils contribuent ainsi à la diversification de l'habitat. Ils ont été chassés depuis l'Antiquité, ce qui a conduit les deux espèces encore vivantes au bord de l'extinction. Les populations se reconstituent peu à peu grâce aux plans de conservation et elles ne sont plus considérées comme menacées au début du XXIe siècle.

    Il ne faut pas confondre les espèces de ce genre avec deux rongeurs d'aspect comparable appelés aussi « castor » dans le langage courant : le castor des marais (ragondin, Myocastor coypus) et le castor de montagne (aplodonte, Aplodontia rufa).

    Sommaire

    Liste des espèces et sous-espèces

    Selon Mammal Species of the World (version 3, 2005) (4 nov. 2012)[1], ITIS (4 nov. 2012)[2] et NCBI (4 nov. 2012)[3] :

    Selon Paleobiology Database (4 nov. 2012)[4] :

    Différences et similitudes entre castors nord-américains et eurasiatiques

    Différences entre l'espèce nord-américaine et l'espèce eurasiatique

    Il s'agit bien d'espèces génétiquement différentes sans possibilité d'hybridation.

    Quelques différences interspécifiques ont été scientifiquement observées là où (à la suite d'introductions) les deux espèces cohabitent (en Finlande et Russie[5],[6]) :

    • le castor nord-américain semble plus résistant que son cousin européen dans les zones très froides[5] ; mais ailleurs, là où les deux espèces coexistent, le castor nord-américain ne supplante pas toujours l'eurasien notait Danilov en 1995[7].
    • il est sexuellement plus précoce[5],[6] ;
    • il produit des portées en moyenne plus nombreuses que son homologue eurasien[5],[6]
    • son activité de constructions est plus intense (barrages en moyenne plus nombreux et plus hauts et larges)
    • de subtiles différences de préférence alimentaires semblent exister, éventuellement aussi liées au contexte édaphique (voir § alimentation plus bas).

    Similitude entre l'espèce nord-américaine et l'espèce eurasiatique

    Il n'existe pas de différence nette et fiable de forme, taille, poids ou couleur.

    En grande partie, leur comportement est similaire, mais quelques indices de différences engagent à une prudence minimale quand la littérature américaine est utilisée à propos du castor eurasien. Néanmoins, même si le castor américain est un aménageur plus entreprenant, les scientifiques s'accordent sur le fait que leurs effets environnementaux sont comparables, ce qui permet selon Macdonald et al. (1995) de transférer les résultats des études relatives à l'impact environnemental du castor nord-américain (nettement plus nombreuses en Amérique jusque dans les années 1990[8],[9]. sur les biocénoses aux contextes européens quand les milieux sont comparables. Depuis que le castor européen réoccupe de nombreux cours d'eau en Europe, le nombre d'études relatives à cette espèce augmente, de même plusieurs études poussées ont accompagné certains projets de réintroduction (en Angleterre, Écosse notamment).

    Description

    Articles détaillés : Castor fiber et Castor canadensis.

    Morphologie

    Castor du Canada, dans son habitat naturel, nageant au bord d'un lac au Québec. On peut observer l'usage de sa queue comme gouvernail.
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    Les narines obturables du castor et ses vibrisses lui permettent de facilement se déplacer sous l'eau et de nuit.

    Le castor est particulièrement adapté à la vie amphibie grâce à une fourrure épaisse et imperméable, de grandes pattes postérieures palmées et une queue large et aplatie de forme ovale, couverte d'écailles, qui lui sert de gouvernail lors de la nage.

    Il n'existe pas de différences externes notables entre mâle et femelle.

    Avec plus d'un mètre de long pour un poids de plus de 30 kg, c'est le plus grand rongeur d'Eurasie et d'Amérique du Nord et le deuxième plus gros rongeur au monde après le capybara qui pèse plus de 60 kg et vit en Amérique du Sud.

    • Castor eurasien: poids de 13 à 35 kg ; longueur de 73 à 135 cm[10].
      • Les castors eurasiens peuvent vivre de 10 à 17 ans mais vivent rarement plus de 7 à 8 ans dans la nature. En captivité, certaines sources suggèrent que les castors peuvent vivre jusqu'à 35 ans et devraient atteindre l'âge de 24 ans. Cependant, ces âges ne sont pas confirmés. Un record confirmé de longévité en captivité du Castor fiber était de 13,7 ans. (Base de données AnAge, 2009; Ducroz, et al., 2005; Long, 2003; Nolet, 2000; Nowak, 1999)
    • Castor du Canada: poids de 13 à 32 kg ; longueur de 90 à 117 cm[11].
      • Le Castor canadien est morphologiquement proche de son cousin européen, mais possède huit chromosomes de moins, présente un pelage plus foncé et un os nasal crânien aux bords plus convexes.
      • Il est réputé pour ses barrages de bois colmatés par de la terre qu'il construit dans les rivières où il vit.

    Longévité

    • Castor eurasien: Les castors eurasiens peuvent vivre de 10 à 17 ans mais vivent rarement plus de 7 à 8 ans dans la nature. En captivité, certaines sources suggèrent que les castors peuvent vivre jusqu'à 35 ans et devraient atteindre l'âge de 24 ans. Cependant, ces âges ne sont pas confirmés. Un record confirmé de longévité en captivité du Castor fiber était de 13,7 ans. (Base de données AnAge, 2009; Ducroz, et al., 2005; Long, 2003; Nolet, 2000; Nowak, 1999)
    • Castor du Canada: Dans des conditions favorables, les castors produiront leur première portée à deux ou trois ans. La durée de vie moyenne d'un castor dans la nature est de 10 à 20 ans. Bien que sa taille le protège de la plupart des prédateurs, la durée de vie d'un castor peut être réduite par les prédateurs, le plus souvent les humains, les loups et les coyotes. Les parasites et les maladies jouent également un rôle dans la mortalité. (Whitaker et Hamilton, 1998; Frazier, 1996; Whitaker et Hamilton, 1998)

    Thermorégulation

    Des groupes de castors vivent dans des environnement arides et chauds en Arizona et d'autres dans des environnements très froids en hiver.

    • Quand il fait chaud, le castor se rafraichit régulièrement dans l'eau ou y trempe sa queue qui semble jouer un rôle de thermorégulation.
    • Quand il fait froid, le castor dispose de sa fourrure et de réserves de graisse, mais aussi -selon MacArthur & Dick (1990) - il « tempère l'effort thermogène requis dans l'eau en adoptant une stratégie thermorégulatrice qui combine la restriction des périodes d'immersion et la tolérance au refroidissement passif »[12].

    Vision

    Ils ont une bonne vision nocturne et sont assistés dans leurs déplacement nocturnes ou dans la hutte ou le terrier d'un excellent odorat, d'une bonne ouïe et de moustaches et vibrisses situées sur les sourcils.

    La vision des deux espèces existantes de castor a été étudiée. Les castors semblent peu s'intéresser aux couleurs lors des expériences faites avec eux, mais les discriminent[13], ce qui confirme qu'ils ne sont pas à classer parmi les animaux nocturnes comme le laisse penser leur activité estivale et leur adaptation aux milieux boréaux où en été le soleil de minuit éclaire presque 24h/24.

    Denture

    v · d · m Formule dentaire mâchoire supérieure 3 1 0 1 1 0 1 3 3 1 0 1 1 0 1 3 mâchoire inférieure Total : 20

    La denture du castor est typique des rongeurs. Il ne possède pas de canines et ses incisives particulièrement développées, à croissance continue et taillées en biseau, lui permettent efficacement de ronger le bois des arbres. La mâchoire et la denture du castor sont parfaitement adaptées à la fois à l'écorçage et à la coupe du bois. C'est unique dans le monde des mammifères.

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      Dessin des os de la tête

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    Squelette

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      Squelette du Castor.

    Mode de vie

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    Sa queue plate lui est très utile sous l'eau, dans les courants, ou lorsqu’il doit positionner les branches de son barrage.
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    Le castor, dont les incisives sont aussi aiguisées qu'un bon ciseau à bois peut couper des arbres assez épais, mais il s'agit alors d'essences à bois tendre.
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    Contrairement à une idée répandue, le castor n'a pas toujours besoin d'un milieu densément boisé ni d’une eau de très bonne qualité. Ici (en Lituanie) il a colonisé des fossés agricoles de drainage qu'il contribue à maintenir en eau en été.
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    Barrage caractéristique de castor, ici dans le Lassen Volcanic National Park (Canada). Dans les milieux boisés alluviaux, le castor « ouvre » de petites clairières inondées, ce qui favorise une biodiversité plus importante.
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    Hutte de castor près de Saguenay, au Québec.
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    Le travail des castors, en aval des chutes du Niagara, tel qu'imaginé par l'européen (Herman Moll) qui en 1654 n'en avait sans doute jamais vu (Le castor ne transporte pas de pierres ou mottes de terre sur sa queue).
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    Le castor introduit en Terre de feu pour sa fourrure et y est devenu invasif ; les arbres locaux (Nothofagus notamment), contrairement aux arbres de l'hémisphère nord ne recèpent pas (ou mal) quand ils sont coupés par le castor (ici près d'Ushuaïa en Argentine)[14].
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    Bûche et copeaux non consommés serviront d'aliment à de nombreux invertébrés et champignons et formeront un humus propice à la repousse des arbres.

    Les mœurs aquatiques du castor, sa queue écailleuse (près des trois quarts du cuir de la queue sont recouverts d'« écailles » cornées sombres[15]) et ses pattes postérieures palmées ont longtemps fait penser que sa partie postérieure était apparentée aux poissons. En 1737, Georges Buffon disait alors que le castor est «le seul qui ressemble aux animaux terrestres par les parties antérieures de son corps, et paraisse en même temps aquatique par les parties postérieures. Il fait la nuance des quadrupèdes aux poissons».

    Principalement actif la nuit, le castor est réputé pour avoir une mauvaise vue, mais un bon odorat et l'ouïe fine.

    Il n'existe pas en français de terme spécifique pour les cris du castor, qui crie, soupire, et peut émettre également des plaintes, des gémissements ou des murmures.

    Alimentation

    Le castor est exclusivement herbivore. Les castors nord-américains et eurasiens mangent le même type de plantes[5], avec une proportion comparable d'essences ligneuses[16], mais là où ils coexistent dans certains territoires d'Europe du nord et de Russie, quelques spécialistes ont noté de subtiles différences : Danilov remarque que le castor nord-américain apprécierait plus l'aulne (Alnus incana L. en Amérique du Nord)[7], et plus au sud il substitue plus volontiers le bouleau aux salicacées que ne le ferait son cousin européen[17].

    Le castor est cæcotrophe (comme la marmotte), c’est-à-dire qu'il digère deux fois ses aliments en ravalant ses crottes molles.

    Selon les saisons, il se nourrit d'écorces tendres (en hiver, essentiellement à partir de branches qu'il a accumulées dans une réserve sous l'eau) puis (à partir de la fin du printemps) de pousses, de fruits, d'herbe, de feuilles… Il peut aussi consommer des lentilles d'eau et des plantes aquatiques immergées ou leurs rhizomes (rhizomes de nénuphars par exemple)[18].

    Il abat les arbres (parfois jusqu'à 1 m de diamètre environ) pour accéder aux feuilles en utilisant ses incisives très tranchantes. Ses incisives poussent en permanence et il les aiguise en frottant celles du haut contre celles du bas, comme tous les rongeurs.

    Habitat et activité constructrice

    Le castor est une espèce-ingénieur, le seul mammifère (avec l'Homme) qui aménage et construise à ce point son habitat.

    Les barrages et les huttes sont construits avec du bois mort ou récemment coupé par lui, de différents diamètres. Pour cela le castor abat principalement les arbres à bois tendre tels le bouleau, le saule, le peuplier (le tremble notamment) mais il coupe parfois aussi des bois plus durs comme le chêne ou le frêne (ou plus rarement des résineux[19] et quasiment jamais les aulnes[réf. nécessaire]. Les interstices entre les morceaux de bois sont colmatés avec de la terre qu'il tasse avec ses mains (et non pas avec la queue qu'il utiliserait comme une truelle comme on l'a longtemps cru ou raconté).

    Selon Aeschbacher and Pilleri (1983) qui ont étudié l'activité constructrice de castors canadiens en captivité, ces derniers travaillent habituellement solitairement, sauf en cas d'incident ou accident majeur risquant de mettre en péril le barrage par exemple, ou le toit de la hutte ; dans ce cas les castors travaillent en famille, et un comportement plus collectif de construction continue alors à être observé jusqu'à ce que la réparation soit complète[20].

    Lorsqu'un territoire est épuisé, la famille se déplace pour chercher une nouvelle zone riche en nourriture. Les berges délaissées se reboiseront progressivement pour redonner après quelques années un nouveau territoire nourrissant. Lorsque les petits sont chassés de la cellule familiale, ils partent à la recherche de nouvelles zones à coloniser, et d'un(e) partenaire pour fonder une nouvelle famille.

    • Son milieu de vie : il associe la ripisylve (et des zones d'herbacées) à l'eau dans laquelle il passe beaucoup de temps (il peut rester sous l'eau 15 minutes en apnée) et ne s'éloigne presque jamais de plus de 30 mètres de la berge, mais il a besoin de bois et surtout de salicacées ; surtout le saule en Europe et du tremble (Populus tremuloides) au Canada (selon une étude des colonies de castors dans 136 lacs (environ 1 830 km de berges) et 45 sections de ruisseaux (145 km au total) du nord de la Colombie-Britannique, le principal paramètre expliquant la présence/absence d'une colonie de castors était l'abondance de P. tremulus près de l'eau[21] ; Entretenir et restaurer des saulaies et peupleraies sauvages près des berges permettrait de « maintenir ou augmenter la capacité des territoires à castors » selon les auteurs[21]. Ses besoins sont de mieux en mieux connus, au point qu'on a pu modéliser ses choix d'habitats (« patrons de sélection d’habitat ») selon que la colonie est en expansion pionnière (sans concurrence d'autres familles de castor) ou qu'elle est dans un environnement dont la capacité de charge et/ou d'occupation est atteinte ou presque atteinte, avec dans les deux cas des prédictions assez proches de la réalité. Selon ce modèle, le castor est limité dans son expansion par l'offre en rivière lui convenant (plutôt étroite et pas trop rapide), avec des buisson et/ou bois durs feuillus sur berge, sans pentes trop raides, avec une profondeur d’eau minimale près des berges et une certaine qualité de substrats (sédiment et sol de la rive)[22].
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      Schéma d'aménagement d'un étang de castors, comprenant barrages et hutte.
      L'étang du castor : cette retenue d'eau est une zone dans laquelle il peut se déplacer presque en toute sécurité. Le castor n'est pas à l'aise sur terre, mais il doit malgré tout s'y rendre afin d'y chercher sa nourriture.
      La "mare à castor" lui permet de se rendre à la nage sur les divers sites de son territoire. Elle lui permet également de ramener vers sa hutte les branches et le bois dont il mangera l'écorce et/ou qu'il utilisera pour la construction ou l'entretien de la hutte, du barrage ou comme provisions d'hiver (le castor se crée des réserves alimentaires constituées de branches plantées dans le sédiment, sous l'eau, souvent près de l'entrée de sa hutte en prévision des grands froids. Il y aura accès même sous une épaisse couche de glace. Il a besoin d'un minimum de 30 cm d'eau pour se déplacer aisément, et d'au moins 60 cm à l'endroit de l'entrée de son terrier ou de sa hutte.
    • La hutte : le castor vit dans une hutte, qui est généralement appuyée à la berge. Elle est construite avec des branches de bois et de la terre. Cette hutte est en général composée d'une entrée et de deux chambres. L'accès s'y fait essentiellement sous l'eau, mais la chambre principale est sous terre. Afin de renouveler l'air et de sécher la litière qu'il y amène, le castor intègre à sa hutte des conduits d'aération.
      • Sur un même site, on trouve parfois plusieurs huttes de tailles différentes, et dont la fonction varie selon les périodes de l'année. En hiver, c'est la hutte la plus proche d'une zone d'abattage qui sera le plus souvent utilisée, tandis qu'au printemps, certaines huttes seront plus occupées lors de la reproduction. Les castors vivent en famille sur un territoire bien déterminé.
      • Une étude faite en Pologne dans deux régions de lacs où le castor a été réintroduit et où il avait depuis construit 27 barrages dans 17 sites, montre que la taille des huttes diffère significativement (p = 0,051) entre deux régions de lacs, étant plus grandes « dans les sites caractérisés par la rareté de l'eau ». Les castors ont construit des huttes immédiatement après leur installation dans 50 % des sites, tandis que dans les autres sites les huttes n’ont été construites qu'un à 8 ans plus tard, souvent à l’occasion de la naissance des premiers petits[23]
    • Le barrage : il peut atteindre plus de 75 mètres de long et plus de 1 mètre de haut. Le plus grand barrage découvert mesure 850 mètres de long, il se situe dans le Parc national Wood Buffalo, dans le nord de l'Alberta au Canada. Il construit ces barrages afin de retenir l'eau.
      Article détaillé : Barrage de castors.

    Utilisation d'outils

    Le castor peut défendre son territoire par marquage chimique (castoréum et glandes anales) mais également en agitant une branche pour faire chasser un castor intrus[24]. Il présente ainsi un exemple d’utilisation d'outil par un animal.

    Reproduction

    Le castor est monogame. Il reste fidèle à sa partenaire tout au long de sa vie. La maturité sexuelle arrive vers l'âge de trois ans, moment auquel les jeunes castors sont alors chassés de leur cellule familiale. L'accouplement a lieu dans l'eau entre janvier et février/mars chez les deux espèces, après quoi la gestation dure un peu plus de cent jours. Une portée comporte généralement entre deux et quatre petits qui naissent avec une fourrure complète et les yeux ouverts, à l'intérieur de la hutte.

    Prédateurs du castor, dont humains

    En Europe, depuis des centaines de milliers d'années, et jusqu'au haut Moyen Âge, le castor a eu de nombreux prédateurs sauvages. Ces prédateurs ont régressé de l'antiquité à nos jours, car pourchassés par l'Homme, mais le castor a aussi fait l'objet d'une chasse intensive, et il a continué à régresser alors que ses prédateurs naturels n'étaient plus, pas ou peu présents, ou au bord de l'extinction dans l'essentiel de leur aire naturelle de répartition, tel le loup, le lynx ou l'ours brun en Europe de l'Ouest.

    Quelques indices paléontologiques laissent penser que l'Homme l'a beaucoup chassé, et au moins depuis la préhistoire. Et, jusqu'aux XIXe et XXe siècles les trappeurs en ont fait un piégeage intense en Russie et Sibérie, comme au Canada, pour sa fourrure. Le castor possède en outre de nombreux prédateurs naturels tels que le loup, le coyote, l'ours brun, et le lynx.

    Dynamique de population et dispersion spatiale

    Des castors sauvages ont pu être étudiés au Canada et en Europe du Nord dans des zones peu anthropisées, ainsi que de jeunes populations de castors plus ou moins récemment réintroduits dans de très nombreux cours d'eau dans des dizaines de pays depuis un siècle environ.

    Le castor est très territorial[25],[26], caractéristique qui contribue à une auto-régulation des populations[27]. La taille d'une population - si le milieu lui convient - augmente assez rapidement jusqu'à ce que le territoire disponible soit occupé (en 30 à 50 ans pour l'amont d'un cours d'eau en général). La population décline ensuite légèrement ou se stabilise[28] (Hartman, 1995), en évoluant au gré des mortalités induites par des maladies, la prédation ou des accidents (crues brutales pouvant noyer de nombreux castors...).

    Le pattern de dispersion spatiale et la vitesse de dispersion varient selon le contexte écopaysager[26],[29]. Selon les données disponibles, le castor rechigne à s'éloigner de la rivière et peine donc à passer d'un bassin versant à l'autre, notamment en zone montagneuse. En plaine il peut utiliser les canaux de drainages et grands canaux de transport dans lesquels il se déplace plus facilement. Réintroduit sur la Loire en 1974, le Castor d’Europe Castor fiber a recolonisé la rivière selon une stratégie de dispersion en saut de mouton[30]. Le taux de colonisation a été très élevé durant les 5 premières années, puis s’est rapidement ralenti pendant les 20 années suivantes

    Rôle écologique particulier du castor

    Le castor, à la fois « bûcheron », « hydraulicien », « terrassier » et « bioconstructeur » est un animal qui présente des caractéristiques particulières et inhabituelles d'aménageur de son écosystème ;

    • En "ouvrant" à la lumière les ripisylves, les forêts galeries, et les fonds de vallées, et en inondant certains terrains, les familles de castors recréent et entretiennent des chapelets de zones humides s'alimentant gravitairement de l'amont vers l'aval. Ces milieux sont propices à l'épuration de l'eau (grâce notamment au pouvoir désinfectant des UV). Ils sont aussi facteurs d'hétérogénéisation et de complexification des cours d'eau et de leurs écotones, et au développement de la faune et de la flore (fleurs sauvages, insectes, batraciens, oiseaux, algues, poissons…). Ces barrages, s'ils sont assez nombreux et importants et si le fond est percolant (ceci ne vaut pas sur les rivières entamant un socle granitique) renforcent fortement l'alimentation des nappes phréatiques (Cf. Loi de Darcy) et favorisent une remontée du niveau de sources périphériques et une alimentation plus régulière des sources (moins d'à sec de ruisseaux en été, et débits d'étiage plus réguliers et importants). Si les ressources en écorce viennent à manquer localement, la famille de castors cherche un autre endroit où s'installer en aval ou en amont, laissant le temps aux arbres de repousser avant un nouveau retour. Si une famille disparaît (déplacement, prédation, maladie…), le barrage se dégrade rapidement entrainant une baisse du plan d'eau qui laisse un nouvel espace ensoleillé ouvert à la colonisation des plantes pionnières. Ces cycles sont favorables à l'entretien d'une biodiversité plus élevée[31] que s'il n'était pas présent et à un cycle biogéochimique plus complexe[32].
    • Toutes les essences autochtones européennes et nord-américaines d'arbres poussant dans les zones humides ont coévolué avec le castor : coupées par le castor, elles recèpent facilement et produiront des taillis et des racines qui continueront à stabiliser les berges, tout en laissant plus de lumière éclairer la zone du barrage. Dans leur milieu, les populations naturelles de castor ne font donc pas de dégâts dans l'écosystème forestier. Inversement, les arbres coupés par les castors récemment introduits en Amérique du Sud pour leur fourrure ne recèpent pas. Dans ce dernier cas, loin de son habitat naturel, le castor devient un déprédateur, avec des effets négatifs pour la biodiversité. Il pourrait même peut-être un jour y devenir invasif. C'est néanmoins une espèce qui sur les petits cours d'eau est très facile à piéger.
    • En régulant le débit des cours de l'eau de l'amont des grands cours d'eau, et en conservant des quantités importantes d'eau près du haut des bassins versants, il diminue également, et très efficacement, les risques de sécheresse en amont de ses barrages, et d'inondations en aval de ceux-ci, lors des crues. Au Canada, la réintroduction de castor canadensis dans l'Alberta, grâce aux petits barrages qu'il construit et entretient a permis de faire localement fortement reculer le risque d'incendie et le stress hydrique des arbres (facteur de maladies ou parasitoses) ; Dans 90 % des cas la présence d'eau s'est avérée liée aux castors, plus qu'aux variations locales de température et de précipitations[33].
    • On a noté qu'après l'extinction de plusieurs de ses populations en Amérique du Nord, la disparition de ses barrages a entrainé un important déficit estival en eau, puis des sécheresses et des incendies de forêts, avec des inondations hivernales plus importantes. Ces conséquences ont entraîné la décision de le réintroduire dans plusieurs zones où les incendies ont effectivement été réduits par la réapparition des barrages.
    • Là où le castor est absent, en zone tropicale ou dans l'hémisphère sud tempéré ou froid, les crues emportent un grand nombre de gros arbres[34] jusqu'aux lacs ou vers la mer où ces arbres pouvaient couler et créer un nouvel habitat pour de nombreuses espèces aquatiques. Ce bois-mort immergé constitue une niche écologique spécifique[35],[36], et un abri pour les alevins ou juvéniles de nombreuses espèces.
      Le Castor restructure la ripisylve[37] en diminuant la hauteur de certains arbres qu'il coupe, mais introduit dans l'eau une grande quantité de bois-mort. Ce « bois coulé » s'est fortement raréfié à cause de l’exploitation des forêts et du nettoyage systématique des embâcles sur les cours d'eau navigués.
    • Certains indices (à confirmer) laissent penser qu'en Europe, là où le castor est revenu, les populations de rat musqué régressent ou ne progressent plus.
    • Les barrages de castors semblent globalement très favorables à la biodiversité et à de nombreuses espèces menacées des zones humides, même si - localement - ils peuvent aussi défavoriser certaines espèces (dont quelques-unes sont rares ou menacées). Ce pourrait être le cas, en amont de certains barrages, d'espèces inféodées à des zones de fort courant et/ou à des fonds de gravier propre comme le sont les mulettes (ou moules d'eau douce).

    Cependant le castor fait spontanément ses barrages sur des zones où de la terre est disponible (car il en a besoin pour colmater les nombreux trous de ses barrages), zones qui sont justement propices aux apports de limons sur le fond et réputées non propices à ces moules. Sur les cours d’eau où les castors font des barrages (ils n’en font pas au travers des grandes rivières ou des grands fleuves ni en zone très rocheuse), un barrage situé en aval d'une forêt galerie favorise des accumulations automnales de feuilles mortes en amont du barrage. Ces feuilles nourrissent de nombreux invertébrés (copépodes et crustacés telles que les daphnies notamment, qui sont une des bases de la pyramide alimentaire) mais en couvrant le fond, elles défavorisent d'autre formes de vie inféodées aux zones de courant de fond et/ou de lumière. Il a été suggéré en Amérique du Nord que les grands barrages du castor canadien sont aussi des obstacles partiels à la migration d’espèces de poissons qui sont hôtes des moules d'eau douce[38]. Sur la zone amont d'un barrage (et plusieurs barrages se succèdent parfois sur de courtes distances) certaines populations de moules peuvent donc régresser ou disparaître. Néanmoins divers indices fossiles montrent que durant trois interglaciaires, ces mulettes et les castors ont coexisté en Amérique du Nord, comme en Europe, mais peut-être pas aux mêmes endroits.

    Pour toutes ces raisons, le castor est de plus en plus considéré comme un auxiliaire efficace de l'homme dans ses opérations de renaturation, de génie écologique et de gestion différenciée des berges, ou de manière générale pour une bonne gestion des cours d'eau et la restauration quantitative et qualitative de cette ressource, quand les questions de coexistence avec les agriculteurs ou sylviculteurs riverains ont été préparées et résolues. En termes de bilan global, la présence de castors semble avantageuse pour l'écosystème, et pour l'Homme. (La condition est de lui laisser un nombre suffisant d'arbres, tiges et branches à ronger). Les peupleraies ou les arbres qu'on souhaite conserver en lisière de cours d'eau peuvent être préservés par un simple grillage bas posé autour de l'arbre, ou quelques fils électrifiés. De plus, à la différence de la loutre, il est peu exigeant sur la qualité de l'eau et peut ainsi recoloniser certaines zones de qualité médiocre qu'il contribuera à écologiquement restaurer.

    Menaces (passées et présentes)

    Les constructions des castors, et leurs inondations peuvent entraîner des dégâts aux constructions humaines, d'où risque de conflits. Leur mode de vie et d'alimentation peut également entrer en conflit avec les pratiques sylvicoles (populicultures non protégées par une clôture ou des grillages en pied d'arbre) ou agricole (le castor ne dédaigne pas manger dans les champs quand ils sont cultivés près d'une berge).

    Pollution

    Le castor semble bien résister aux polluants organiques. La qualité de l'eau ne constituerait pas un facteur limitant. Il semble cependant plus exposé à la pollution aux métaux lourds, tel le cadmium accumulé par les saules qui constituent son alimentation de base[39].

    Modification de l'habitat

    L'habitat du castor a fortement été modifié en Europe (rectification du tracé des rivières, barrage, culture…).

    Chasse et piégeage

    La chasse a été la première menace pour l'espèce. Ces animaux, faciles à piéger, ont été chassés depuis l'antiquité pour leur fourrure qui servait notamment à produire des chapeaux[40], leur chair et pour le castoréum, une substance huileuse sécrétée par des glandes sexuelles situées en dessous de la queue (assimilées à tort aux testicules). Cette chasse les a conduits à l'extinction sur une grande partie de leur aire naturelle de répartition avant même le milieu du XXe siècle.

    Une fable d'Ésope évoque leur chasse et raconte comment un castor, ne pouvant plus échapper aux chasseurs qui le poursuivaient, se mutila pour éviter d'être pris.

    Au Moyen Âge, le castor européen a été largement chassé pour sa chair, car les chrétiens étaient autorisés à en manger le vendredi, celle-ci étant assimilée à celle du poisson et non à de la viande, en raison de la vie aquatique de l'animal[41] (Voir aussi carême). Il a aussi été chassé pour le castoréum.

    Alors que le castor avait déjà presque disparu en Europe de l'Ouest, aux XVIIIe et XIXe siècles, la demande de fourrure se reporte vers le castor canadien qui est aussi chassé pour son castoréum par les trappeurs, au point qu'il a rapidement disparu d'une grande partie de l'Amérique du Nord. L'impact écologique de sa disparition a déclenché le lancement de programmes de réintroduction, qui lui ont permis de réintégrer certaines zones desquelles il avait disparu.

    Bien qu'il soit un des symboles nationaux du Canada, le castor y est considéré dans plusieurs régions comme un animal localement envahissant. Après son retour ou sa réintroduction, il peut à nouveau inonder des zones, ce qui diminue le risque d'incendie de forêt, mais peut causer l'inondation de zones où l'on a entre-temps construit des routes ou planté des champs. On contrôle alors le niveau d'eau au moyen de siphons autoamorcés silencieux (car c'est à la fois le bruit de l'eau qui coule et la détection d'un courant de fuite, qui sont les stimuli déclenchant l'acte instinctif de construire ou colmater un barrage).

    Le castor a longtemps été victime de la chasse par les trappeurs en Amérique du Nord.

    Dans de nombreux pays, il pâtit de sa ressemblance avec le ragondin (aussi appelé myocastor) et avec le rat musqué, espèces invasives et considérées comme nuisibles car dégradant fortement les berges. Il est parfois aussi empoisonné par les appâts empoisonnés destinés à éliminer les rats musqués. Des mesures permettant de protéger les castors de ces appâts sont expérimentées.

    Mesures de protection et de réintroduction

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    Le castor est l'un des mammifères sauvages qui a fait le plus l'objet de réintroductions ou de translocations.

    Le castor européen est aujourd'hui protégé par la Convention de Berne – Annexe 3. Il est aussi en cours de réintroduction ou de confortement de populations dans plusieurs pays d'Europe, dont en Suisse, Allemagne, Belgique, Pays-Bas. Il a été réintroduit dans toutes les régions françaises métropolitaines, sauf la région parisienne et le Nord-Pas-de-Calais.

    Depuis les années 1980, une attention croissante est portée à la diversité génétique des populations européennes, issues d'un petit nombre d'individus, ce qui induit un risque important de dérive génétique et de problèmes de consanguinité. Certains castors ont été équipés de puces, d'étiquettes ou de radioémetteurs (externes ou internes[42]) permettant de les suivre après leur réintroduction.

    Article détaillé : réintroduction.

    Utilisation en médecine et en esthétique

    Autrefois, le castoréum, qui a originellement une fonction d'imperméabilisant de pelage et de marquage de territoire, a été utilisé pour divers usages en médecine, en parfumerie voire comme aphrodisiaque. La chimie organique permet aujourd'hui de produire un équivalent synthétique de cette huile, une des six matières premières animales de la parfumerie.

    Outre le castoréum, le castor a aussi donné son nom à la fameuse huile de castor, qui de nos jours n'est autre que l'huile de ricin.

    Symbolique

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    Le castor présent sur certains blasons est un symbole héraldique de l'acharnement au travail et de la construction.

    Étant considéré comme « l'ingénieur de la nature » en raison de son ingéniosité, sa maîtrise des travaux hydrauliques, et ses constructions, il figure sur de nombreux blasons. Il figure notamment sur les armoiries de Bièvre, commune forestière belge dont le nom signifie Castor. Pour les mêmes raisons, il est la mascotte de plusieurs universités, comme le Massachusetts Institute of Technology, le California Institute of Technology, l'Oregon State University (États-Unis) ou la London School of Economics (Royaume-Uni).

    C'est une espèce qui semble avoir la sympathie du public et des enfants. Il figure dans de nombreux dessins animés ou récents films d'animation, par exemple les castors Bell.

    Emblème

    écusson avec une sorte de panthère noire à queue de castor, debout, de profil
    Blason de la ville d'Adelsdorf, en Bavière
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    Le castor, emblème des Canadiens-français, apparaît sur le drapeau illustrant la couverture de l'Histoire des Canadiens-Français de Benjamin Sulte.

    Le castor du Canada est l'emblème officiel du Canada depuis le 24 mars 1975, par une « loi portant reconnaissance au castor (castor canadensis) comme symbole de la souveraineté du Canada » reçut la sanction royale. Notons que le castor faisait déjà partie de l’identité canadienne bien avant l'adoption de cette loi. Le castor est aussi un emblème des Canadiens-français, et on le retrouve même sur certaines versions du drapeau des Patriotes.

    Il est aussi l'emblème de plusieurs États américains comme l'Oregon.

    Le castor est aussi utilisé comme meuble héraldique dans diverses armoiries et blasons.

    Symbole du travailleur

    Le castor est souvent pris pour représenter le bûcheron et, plus largement, le bricoleur ou le travail manuel à cause de sa capacité à construire des barrages en coupant des arbres. Ainsi les Castors Juniors des studios Disney forment une troupe scoute de petits débrouillards qui suivent leur Manuel des Castors Juniors contenant des astuces et des connaissances pratiques et curieuses sur la nature. De leur côté, Les castors est un mouvement d'autoconstruction qui fonctionne grâce à l'entraide en travail collectif, effectué pendant les heures de loisirs et les « Grands Travaux Castor » désignent les opérations de réfection en profondeur dans Paris, de la ligne C du RER d'Île-de-France. Castorama, une chaîne française de grande distribution de bricolage, doit aussi son nom à l'animal, de même que l'ancienne chaîne de quincaillerie québécoise Le Castor bricoleur. En littérature enfantine, par exemple, Bruno St-Aubin a publié Papa est un castor bricoleur, tandis que Lars Klinting (sv)met en scène des castors menuisiers, jardiniers ou pâtissiers dans ses albums.

    Étymologie

    En celtique

    Les Gaulois le désignaient sous le nom de *abankos. Ce terme pouvait signifier nain ou monstre marin. On retrouve ce terme dans les langues celtiques contemporaines :

    • gallois: afank
    • irlandais : abhac
    • breton: avank

    En latin

    Dans l'Empire romain, on désignait le castor par trois termes :

    Durant le Moyen Âge

    L'ancien français utilisait le mot bievre (venant suppose-t-on de bebros, beber ou biber), qui est à l'origine du nom de nombreuses rivières dans diverses régions de France et de Belgique. Par exemple, la Bièvre, le Beuvron, la Vèbre, le Vébron, la Beuvronne, ainsi que d'autres. Il est aussi à l'origine de noms de villes telles que Beuvry, Labeuvrière[44], et pourrait avoir un lien avec le mot bief.

    Le terme a ensuite été supplanté par le mot castor en moyen français.

    Avant le latin

    On a supposé au mot latin beber une racine indo-européenne issue du sanskrit babhrúh, qui signifie à la fois brun et mangouste.

    L'explication la plus probable fait descendre le mot castor du mot sanskrit kasturi qui signifie musc. L'utilisation du castoréum en parfumerie était en effet connue par les Indo-Européens depuis l'Antiquité[45].

    D'autres ont avancé l'hypothèse que castor proviendrait du mot grec kastôr (qui brille), surtout utilisé comme nom de personne. Cela serait lié à Castor, frère jumeau mythologique de Pollux et protecteur des femmes, le castoréum passant pour guérir les maladies de l'utérus.

    Le castor dans la toponymie

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    Municipalité de Castor en Alberta, Canada

    Les traces toponymiques laissées par les castors se retrouvent notamment

    • Il y a des communautés nommés Castor en Alberta, en Louisiane, au Missouri, au Texas et en Virginie.
    • dans les noms de commune Bièvre en Belgique, Beuvry, Labeuvrière dans le nord de la France ;
    • dans certains noms de forêt comme l'ancienne Forêt de Bièvre dans le Viennois (en Bas-Dauphiné) ,
    • dans certains noms de vallées, par exemple la Vallée de la Bièvre défrichée entre le Moyen Âge et la révolution française (ancienne vallée glaciaire)[46] ou encore la vallée morte de Bièvre-Valloire (piedmont alpin)[47] ;
    • dans certains noms de rivière ou de zones humides, avec par exemple la Bièvre ; seule rivière à s'être jetée dans la Seine en plein Paris, la « Bièvre vive » formant autrefois une série de biefs détournant l'eau de son lit d'origine[48].
    • Le lac aux Castors est un bassin artificiel aménagé en 1938 sur d'anciens marécages situé dans le parc du Mont-Royal à Montréal, au Québec. Il tire son nom du fait que d'anciens barrages de castors ont été découverts lors des travaux.

    Le castor dans la culture

    Littérature

    Cinéma

    Télévision

    Autres

    Notes et références

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    Бобры ( Russian )
    provided by wikipedia русскую Википедию
    У этого термина существуют и другие значения, см. Бобры (значения).
    Царство: Животные
    Подцарство: Эуметазои
    Без ранга: Вторичноротые
    Подтип: Позвоночные
    Инфратип: Челюстноротые
    Надкласс: Четвероногие
    Подкласс: Звери
    Инфракласс: Плацентарные
    Надотряд: Euarchontoglires
    Грандотряд: Грызунообразные
    Отряд: Грызуны
    Подотряд: Боброобразные
    Семейство: Бобровые
    Род: Бобры
    Международное научное название

    Castor Linnaeus, 1820

    Синонимы
    • Fiber Dumeril, 1806
    • Mamcastorus Herrera, 1899[1]
    Виды Ареал изображение
    Канадский бобр Обыкновенный бобр
    ГеохронологияWikispecies-logo.svg
    Систематика
    на Викивидах
    Commons-logo.svg
    Изображения
    на Викискладе
    ITIS 180211NCBI 10184EOL 42276FW 41539

    Бобры (лат. Castor, от др.-греч. κάστωρ «бобр» < κάστον «древесина») — род млекопитающих из отряда грызунов[2]. Единственный современный представитель семейства бобровых (Castoridae Hemprich, 1820). Делится на два вида — обыкновенный бобр (Castor fiber), обитающий в зоне от Атлантического побережья до Прибайкалья и Монголии, и канадский бобр (Castor canadensis) — в Северной Америке. Некоторые зоологи рассматривают канадского бобра как подвид обыкновенного бобра, однако этой точке зрения противоречит разное количество хромосом (48 у обыкновенного и 40 у канадского). Современная систематика различает восемь подвидов обыкновенного бобра.

    Питание и поведение

    Бобры питаются корой и молодыми ветками деревьев, которые для этого специально валят, подгрызая основание.

    Сооружения

    Бобры населяют берега медленных лесных речек, ручьёв и озёр. Они сооружают из поваленных деревьев плотины, вызывая подъём уровня воды перед ними. Бобры создают каналы, по которым сплавляют брёвна к плотине и плавают за новыми деревьями. Бобры строят два типа жилищ — норы и хатки. Хатки — это плавучие островки, сделанные из кучи хвороста, перемешанного с тиной, высотой 1—3 метров и диаметром до 10 метров, имеющие подводный вход. Заводи им нужны для защиты хаток. В хатках бобры ночуют, хранят запасы на зиму, прячутся от хищников.

    Хозяйственное значение

    См. также: Бобровые войны

    Вплоть до середины XX века бобровый мех был весьма популярен в Америке, Европе и России, что привело к серьёзному удару по популяции этих животных. В конце XIX века только из Нового Света в Российскую империю поставлялось ежегодно более 130 тысяч шкур убитых бобров[3].

    Галерея

    См. также

    Примечания

    ビーバー ( Japanese )
    provided by wikipedia 日本語
    曖昧さ回避 この項目では、ビーバーについて説明しています。その他の用法については「ビーバー (曖昧さ回避)」をご覧ください。
    Question book-4.svg
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    出典を追加して記事の信頼性向上にご協力ください。2011年7月
    ビーバー科 ヨーロッパビーバー
    ヨーロッパビーバー Castor fiber
    分類 : 動物界 Animalia : 脊索動物門 Chordata 亜門 : 脊椎動物亜門 Vertebrata : 哺乳綱 Mammalia : 齧歯目 Rodentia 亜目 : Castorimorpha : ビーバー科 Castoridae : ビーバー属 Castor 学名 Castoridae Hemprich, 1820[1]

    Castor Linnaeus, 1758[1]

    タイプ種 Castor fiber Linnaeus, 1758[1] 和名 ビーバー科[2] 分布域
    緑:アメリカビーバー、赤:ヨーロッパビーバー

    ビーバーは、齧歯目ビーバー科(ビーバーか、Castoridae)に分類される構成種の総称。ビーバー属のみで本科を構成する。

    和名は海狸(かいり、うみだぬき)[注釈 1]

    形態[編集]

    体長80 - 120センチメートル[2]。尾長25 - 50センチメートル[2]。体重11 - 30キログラム[2]。水中の生活に適応しており、ビロードのような毛皮は水をはじき、後ろ足には水かきがある。平たく大きな尾はオールのような形をしているが、上下に動かすことで推進力を得るのに役立っている。ネズミ目では唯一、直腸・排尿口・生殖口を兼ねる器官である総排出腔をもつ。オスの睾丸は体内にあり、交尾期のみ外に出てくるため、外見でオス・メスの区別をするのは難しい。

    大きく丈夫な歯を持ち、直径15cmの木をわずか10分で倒せる。指は5本あり、両足で物を挟むことで物を掴むことも可能である。茶色の毛の内側にびっしりと生えた白い毛が、皮膚に水がしみるのを防ぐ役割をしている。しかし、この毛が後述の乱獲に繋がってしまった。

    分類[編集]

    かつては、その形態から齧歯類の中でもリスに近いと考えられたが、近年、遺伝子解析の結果からネズミに近いことが判明している[3]

    生態[編集]

    河川や湖・池などの周囲にある湿原に生息する[2]。ペアとその幼獣(当年産まれおよび前年産まれ)からなる家族群を形成し生活するが、生後2年以上の若獣(前々年以前の産まれ)が含まれることもある[2]。家族群はそれぞれ縄張りを形成し、臭い付け(ヨーロッパビーバーは地面に、アメリカビーバーは岸に塚を組み上げてその上に)によって縄張りを主張する[2]。刺激を受けると尾を水に叩きつけるが、これは家族に対して危険を知らせたり外敵を驚かせる働きがあると考えられている[2]。年に一度、一腹1〜6頭の子を産む。子供は10日ほどで泳ぎ始めるが、次の子が生まれても親の元にとどまり、その次の子が生まれる直前、満二歳近くになってようやく独立する。

    草食性で、日に2キロもの木の葉や草、木の皮などを食物とする。葉を食料とするために木をかじり倒すことも多い。50センチメートルの枝ならわずか3分で丸裸にしてしまう。池底に沈む奇妙な白い枝はビーバーの食後の跡である。

    皮膚をぬらさない為に毛づくろいをする。足の間に油を出す部分があり、この油を前足で毛に塗りつけることを岸辺で行っている。毛づくろいが終わると水の中に入る。コヨーテ・イタチ・テンなどの天敵から身を守るために、陸地で活動することは少ない。岸からせいぜい20メートルの距離で食事するぐらいである。

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    ビーバーのダム
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    ビーバーの巣

    ビーバーは「自分の生活のために周囲の環境を作り替える、ヒト以外の唯一の動物」であるとも言われる。

    ビーバーのダム作りは、持って生まれた本能的な行動で、教わらなくても自然にできるようになると言われている。 水辺の木を齧り倒し、泥や枯枝などとともに材料として、川を横断する形に組み上げ、大規模なダムを作る。オスの役目で縄張りには尿をかける。ダムによってできた“ダム湖”の中心部にも木を組み上げ、密閉された個室状の巣を作る。巣の床は水面より上にあるが出入り口の通路だけは水面下にあり、天敵の侵入を巧妙に防いでいる。ダムを利用することでこうした水位を常に保っている。

    長い年月の間にはいくつもの“ダム湖”が作られ、これによって岸辺の総延長が伸長し、食物をとる範囲が増えることになる。

    ビーバーが環境を大きく変えることで多くの命を森に呼び込んでいる。川が流れているだけで水鳥は棲めない場所であったものが、池になることで渡り鳥もやってくる。池にはたくさんの水草も育ち、様々な生物で賑わうようになる。数十年経つと池は土砂に埋まって使えなくなり、残された栄養たっぷりの土砂には草が良く育ち、池は後に広大な草原に生まれ変わり、森の草食動物の貴重な食事場所になる。しかし、天敵がいない環境だと、後述の森林破壊になるケースもある。近年、ビーバーは水が流れる音を探知すると本能的にそこをせき止めるダムを作ることが分かり、それを利用して柵を立てるなどして流水音を人工的に発生させてビーバーがダムを作る場所を人為的に調整する試みが行われている。[4]

    2011年現在で確認されている世界最大のビーバーのダムは、2007年10月にカナダアルバータ州ウッド・バッファロー国立公園内で発見されたダムで、長さは850mにもなる。ダムそのものに草木が生えていることから、1970年代から建設が始められ、数世代に亙って拡張され続けているものと考えられている。このダムは更に拡大を続ける可能性がある[5]。2011年04月29日にカナダ・アルバータ(Alberta)州で『原油のパイプライン破断事故』が発生した。その後に同州環境当局者は、「ビーバーが作ったダムにより、被害も拡大せずに済んだ」との趣旨を、公表している。[6]

    人との関わり[編集]

    ビーバー戦争」も参照
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    食害を受けた木

    ビーバーの毛皮は柔らかいため、帽子の材料に用いられた。現在シルク・ハットと呼ばれる円筒型の帽子(材料にかかわらず「トップ・ハット」と呼ばれる)は、元はビーバーの毛皮で作られていた。ビーバー・ハット (beaver hat) 、ビーバー・ハイ・ハット (beaver high hat) 、あるいは俗にカスター (castor) とも呼ばれたこの帽子は、17世紀以降作られ、長い間紳士には必携の帽子だった。 また、ナポレオン・ボナパルトが愛用した二角帽子もビーバーのフエルトで作られるなど[7]ビーバーの毛皮は高級素材として広く流通した。 このためビーバーの乱獲が進み、19世紀前半には年間10-50万頭が殺され、ビーバーの生息数は絶滅寸前まで減少した。

    19世紀初頭、供給が減少したビーバーの毛皮の代わりに、表面をけば立たせて毛皮風に仕立てたシルクを用いた「シルク・ハット」がイタリアで考案されると、トップ・ハットの主流はシルクに移ったため、ビーバーの需要は衰え、アメリカやカナダで保護法が成立したこともあって、ビーバーの乱獲時代は終了した。

    1940年代、アルゼンチン政府は、毛皮を目的として 50 頭のアメリカビーバーを南アメリカ大陸南端に位置するフエゴ諸島に移入した。天敵がいない土地に棲み着いたビーバーは2008年までにおよそ10万頭に増加し、フエゴ諸島固有の木々を大量に噛み倒し森林破壊の原因となっている。2008年現在、アルゼンチンおよびチリ政府は、フエゴ諸島でのビーバーの大規模な駆除を計画している。反対に、スコットランドでは、400年前に絶滅したヨーロッパビーバーを再移入して、生態系を回復させようとする計画が進行している[8]

    また、ビーバーの肉は食用にされた。最も有名なビーバーの毛皮の供給元は、アラスカ中部のユーコン川に面したビーバー村であった。

    別の説としてキリスト教がビーバーを故意に魚類とし(当時のキリスト教の修道士は特定の曜日にしか肉食(魚類を除く)が許されず、ビーバーは尾の部分が魚の鰭に似た形状をしていたため)、乱獲されたという説もある。

    ビーバーの毛皮を求める行動が、欧州の北米進出を加速させた面があり、このことからカナダでは国獣としてビーバーが指定されている[9]

    ビーバーは警戒心の強い野生動物であるため不用意に近づくと襲われることがある。木を噛み切るビーバーの歯は人間にひどい怪我を負わせることが可能で、動脈を傷つけるなどして死に至らしめることもある[10]

    モチーフにした作品[編集]

    ビーバーが主たるモチーフであったり、主役として活躍するもの。

    雑学[編集]

    知性[編集]

    子供のビーバーが、大人のビーバーが食事をしている際に、「敵の襲来」を意味する「水面を3回シッポで叩く」という行動をして、大人を追い払った後にご飯を独り占めする様子が観察されている。これは、意識や知性、観察力があることを示すと言われている。[11]

    参考文献[編集]

    [ヘルプ]
    1. ^ a b c Kristofer M. Helgen, "Family Castoridae". Mammal Species of the World, (3rd ed.), Volume 2, Don E. Wilson & DeeAnn M. Reeder (ed.), Johns Hopkins University Press, 2005, Pages 842-843.
    2. ^ a b c d e f g h Richard A. Lancia, Harry E. Hodgdon「ビーバー」今泉吉晴訳『動物大百科5 小型草食獣』今泉吉典監修 D.W.マクドナルド編、平凡社1986年、18-21頁。
    3. ^ 「系統樹をさかのぼって見えてくる進化の歴史」 長谷川政美著 ベレ出版 2014年10月25日発行 50ページ。
    4. ^ "ビーバー大活躍!よみがえる水辺". 地球ドラマチック. NHK. NHK Eテレ. リンク切れ]
    5. ^ 宇宙からも見えます!世界最大のビーバー・ダム発見 カナダ - afpbb 2010年5月6日閲覧
    6. ^ ビーバーが原油流出封じ込めに協力!カナダafpbb(2011年05月05日より)
    7. ^ ナポレオンの「二角帽子」競売へ、ワーテルローの戦いで敵の手に”. AFP (2018年6月16日閲覧。
    8. ^ "Tierra del Fuego: the beavers must die", Nature 453, 968 (2008) doi:10.1038/453968a
    9. ^ 世界の雑記帳:カナダでシロクマ国獣化の動き、ビーバーの「人気凋落」で - 毎日新聞 2011年10月31日 Archived 2011年11月2日, at the Wayback Machine.
    10. ^ ベラルーシ ビーバーと写真を撮ろうとした釣り人 襲われて死亡2013.4.14閲覧
    11. ^ ヘルムート・F・カプラン. 死体の晩餐. 同時代社.

    注釈[編集]

    1. ^ 海生であるとの誤解を与えやすいこともあり、現在ではほとんど使われない。

    関連項目[編集]

     src= ウィキメディア・コモンズには、ビーバーに関連するカテゴリがあります。  src= ウィキスピーシーズにビーバーに関する情報があります。

    外部リンク[編集]

    • ビーバー - ナショナルジオグラフィック 公式日本語サイト
     title=
    河狸 ( Chinese )
    provided by wikipedia 中文维基百科

    河狸属學名Castor)是囓齒目河狸科的一属,也是河狸科存活至今的唯一一属,是世界第二大的囓齒動物(僅次於水豚),本屬现存兩種河狸,分別為美洲河狸Castor canadensis)與歐亞河狸Castor fiber)。

    河狸有「自然界水壩工程師」之稱。主要分布在美洲北部,至於歐洲亞洲的分布則非常少。

    在北美洲,河狸的數量曾經超過 6 千萬頭,但在 1988 年僅剩下 6 百萬至 1 千 2 百萬頭。數量銳減的主因是狩獵,河狸的毛皮具有經濟價值,而牠們的腺體則能用來當作藥或是香水;另外,牠們會咬斷樹木以及建築水壩造成淹水,這些行為都會干擾人類的土地利用,因此該地區的河狸也會因此被人類獵殺[1]

    在歐洲,河狸受到聯合國的保護[2],在中國河狸被列為一級保護動物,並設有新疆布爾根河狸自然保護區[3]

    描述

    河狸與囊鼠科異鼠科均為河狸亞目英语Castorimorpha的齧齒類,幾乎僅分布於北美洲。雖然現存僅有 2 種,不過自始新世開始北半球就有河狸的化石紀錄了,並且曾有許多巨型物種存在,例如歐洲的大河狸英语TrogontheriumTrogontherium)以及北美洲的巨河狸Castoroides)。

    河狸會在河流或溪流中利用樹枝、草和泥巴構築水壩,形成池塘,並在池塘中建立巢穴(又稱為小屋(英语:lodge));同時也會建造運河來運輸巢穴與水壩的建材[4][5]。牠們會用鋒利的門牙咬斷樹木與其他植物作為建材以及食物。

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    河狸骨架

    當發現潛在的威脅時,在水中的河狸會用力拍擊水面,警告範圍內的所有河狸。在聽到警告聲後,所有河狸都會躲入水中,牠們在陸地上時雖然行動緩慢,卻很擅長游泳,而且可以憋氣長達 15 分鐘。

    河狸並不冬眠,而是會將樹枝和樹幹堆放在池塘中,做為儲糧。

    河狸的後腳有蹼、並且具有寬扁的尾巴。視力不好,但聽覺、嗅覺和觸覺敏銳。牠們必須透過不斷啃咬木頭來防止門牙變得過長[6]。牠們的四顆門牙由前側堅硬的琺瑯質以及背側較柔軟的牙本質所組成,透過啃咬木頭的方式將門牙磨利成狀。河狸門牙中上的琺瑯質含有鐵,比起其他哺乳動物的門牙更能抵抗酸蝕[7]

    河狸終其一生不斷成長,成年體重可以超過 25公斤(55磅),雌性一般較雄性大。在野外壽命可長達 24 年。

    栖息地

    河狸水坝

    水坝扩大
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    河狸水坝
     src=
    四个月后,变大了

    河狸建造水坝的主要目的是为了防范天敌,如土狼、狼、熊等,冬天时更容易获取食物。他们总是在夜里开工,而且是高产的建筑师,用前爪搬运泥和石块,用牙搬运木料。不移除河狸的话,很难摧毁水坝,因为他们隔夜就能重建一座水坝。河狸可能沿河建造一系列的水坝。

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    哈德逊河谷地图上的河狸 c. 1635

    参考文献

    1. ^ Nowak, Ronald M. 1991. pp. 364–367. Walker's Mammals of the World Fifth Edition, vol. I. Johns Hopkins University Press, Baltimore.
    2. ^ 野生世界中的建筑师
    3. ^ 新疆布爾根河狸自然保護區升級為“國家級”. 華夏經緯網. 2014-04-21.
    4. ^ Salvesen, Sigvald. The Beaver in Norway. Journal of Mammalogy. May 1928, 9 (2): 99–104. JSTOR 1373424. doi:10.2307/1373424.
    5. ^ Beaver Dams and Canals. animaltrail. [June 26, 2013].
    6. ^ Beaver Biology. Beaver Solutions. [2010-03-15]. (原始内容存档于April 14, 2010). 已忽略未知参数|df= (帮助)
    7. ^ Megan Fellman. Making Teeth Tough: Beavers Show Way To Improve Our Enamel (Discovery could lead to better understanding of tooth decay process, early detection). www.northwestern.edu. February 12, 2015 [February 19, 2015].

    延伸阅读

    外部链接

     src= 维基共享资源中相關的多媒體資源:河狸分類 src= 维基物种中的分类信息:河狸 规范控制 物種識別信息
     title=
    비버 ( Korean )
    provided by wikipedia 한국어 위키백과
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    비버(beaver)는 북아메리카유럽에 사는 설치류이다. 비버과(Castoridae)의 유일속 비버속(Castor)에 2종이 속해 있다.

    특징

    몸길이 60-73cm, 꼬리길이 33-44cm, 몸무게는 20–27 kg 정도이다. 몸빛깔은 밤색에서 옅은 검은색까지 변화가 많다. 외형은 거대한 땅다람쥐와 비슷하지만 귀는 작고 꼬리는 배의 노와 같이 편평하고 비늘로 덮여 있다. 머리는 넓적하고 턱이 크고 강하다. 둥근 귀와 작은 콧구멍은 물이 들어가지 않도록 굳게 닫을 수 있다. 눈에는 세 개의 눈꺼풀이 있으며, 투명한 속눈꺼풀이 아래로 내려 있어 물 속에서도 앞을 볼 수 있으며, 땅에서는 나무를 자를 때 날카로운 가지에 눈이 찔리지 않게 보호해준다. 비버는 시력이 좋지 않지만 예민한 후각과 청각을 이용하여 위험에 대처한다. 이빨은 스무 개인데, 앞니가 매우 강하여 지름이 30cm인 나무를 10-15분 내에 갉아 쓰러뜨릴 수 있다. 뒷발에는 물갈퀴가 발달되어 있다.

    행동

    수중생활에 뛰어나며 을 만드는 것으로 유명하다. 하천이나 늪에 살며, 하천 가까운 곳에 있는 나무를 갉아 넘어뜨린 다음 쌓인 흙이나 돌을 첨가하여 댐을 만든다. 댐의 높이는 일정하고 댐의 길이는 20-30m가 보통이나 때에 따라서는 650m나 되는 것도 있다. 보금자리는 완성된 못의 중앙에 있는데, 나무·돌·흙 등으로 섬을 만들고 그 위에 보금자리를 만든다. 보금자리는 수면보다 약간 높은 곳에 위치하며 규모가 커서 사람이 똑바로 서서 들어갈 정도의 것도 있다. 큰 하천이나 늪에 사는 개체는 늪기슭에 터널을 파고 그 깊은 곳에 보금자리를 만든다. 출입구는 항상 수면 밑에 만들기 때문에 외적에 대해서 안전하다. 암수 한 쌍과 두 살 아래의 새끼들이 한 가족을 이루어 생활한다. 봄에 2-8마리의 새끼를 낳으며 임신기간은 60-128일이다. 야행성으로 해질 무렵부터 아침까지 활동하며, 먹이는 나무껍질·나뭇잎·새싹 등인데 겨울에는 연못 가운데 저장해 둔 나무껍질을 먹는다. 행동범위의 여기저기에 항문에서 나오는 냄새를 배게 하여 다른 비버의 침입을 방지한다. 외적에 대해서는 매우 민감하여 수면을 꼬리로 두드려서 800m 이상 떨어진 동지들에게 위험신호를 보낸다.

    보호

    모피의 질이 좋아 대량 남획한 결과 멸종 위기에 놓여 있었으나 현재는 보호되어 개체수가 급격히 증가하고 있는 추세이다.

    그림과 사진

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      비버가 갉은 나무(북서 폴란드에 소재하는 Brda강의 상류지역)

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      비버의 집.

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      두개골.